Adieu flamboyant au satellite ERS-2 de l’ESA




ERS-2 Satellite Atmospheric Reentry

L’ERS-2 de l’ESA réenterre l’atmosphère en toute sécurité

L’ERS-2 a été lancé en 1995, quatre ans après l’ERS-1, le premier satellite européen de télédétection. À l’époque, ces deux satellites étaient les engins spatiaux d’observation de la Terre les plus sophistiqués jamais développés en Europe, fournissant de nouvelles informations pour étudier les terres, les océans, l’atmosphère et les glaces polaires de la Terre, ainsi que pour surveiller les catastrophes naturelles telles que les tremblements de terre et les inondations. En 2011, la mission a pris fin et le satellite a été réorbité dans une orbite de mise au rebut en toute sécurité, conforme aux directives de l’ESA en matière de mitigation des débris spatiaux. Crédit : ESA

À environ 18h17 CET (17h17 UTC) le mercredi 21 février 2024, le satellite ERS-2 de l’ESA a terminé sa réentrée atmosphérique au-dessus de l’océan Pacifique Nord. Aucun dommage matériel n’a été signalé.

Le deuxième satellite européen de télédétection de l’ESA, l’ERS-2, a été lancé il y a près de 30 ans, le 21 avril 1995. Avec l’ERS-1, presque identique, il a fourni des données précieuses à long terme sur les surfaces terrestres, les températures océaniques, la couche d’ozone, et l’étendue des glaces polaires, révolutionnant notre compréhension du système terrestre. Il a également été appelé à surveiller et à contribuer à la réponse aux catastrophes naturelles.

« Les satellites ERS ont fourni un flux de données qui ont changé notre vision du monde dans lequel nous vivons », a déclaré Simonetta Cheli, directrice des programmes d’observation de la Terre de l’ESA. « Ils nous ont donné de nouvelles perspectives sur notre planète, la chimie de notre atmosphère, le comportement de nos océans, et les effets de l’activité humaine sur notre environnement – créant de nouvelles opportunités pour la recherche scientifique et les applications. » Ayant largement dépassé sa durée de vie prévue de trois ans, l’ESA a pris la décision de réorbité ERS-2 en 2011, compte tenu des préoccupations grandissantes concernant le danger à long terme que représente la traînée des débris orbitaux pour les activités spatiales actuelles et futures.

La réentrée de l’ERS-2 – comment et pourquoi cela se produit-il ? Crédit : ESA

L’altitude du satellite avait diminué régulièrement depuis. Le 21 février 2024, il a atteint l’altitude critique d’environ 80 km à laquelle la traînée atmosphérique était si forte qu’il a commencé à se briser en morceaux. Une campagne internationale impliquant le Comité de coordination de la lutte contre les débris spatiaux des agences spatiales et le Bureau des débris spatiaux de l’ESA a surveillé la réentrée.

La réentrée atmosphérique – passé, présent et futur

« La réentrée atmosphérique non contrôlée est depuis longtemps une méthode courante pour se débarrasser des objets spatiaux à la fin de leur mission », a déclaré Tim Flohrer, responsable du Bureau des débris spatiaux de l’ESA. « Nous observons des objets de taille similaire ou plus grande que l’ERS-2 réentrer dans l’atmosphère plusieurs fois par an. »

« En 67 ans de vol spatial, des milliers de tonnes d’objets spatiaux artificiels ont réentré dans l’atmosphère. Les morceaux qui arrivent à la surface n’ont que très rarement causé des dommages et il n’y a jamais eu de signalement confirmé de blessure humaine. »

Le satellite ERS-2 de l’Agence spatiale européenne, actuellement en réentrée atmosphérique, a été récemment repéré en train de tournoyer à mesure qu’il descend dans l’atmosphère. Ces images ont été capturées par des caméras à bord d’autres satellites par la société australienne HEO pour le compte de l’Agence spatiale britannique. Cette image de l’ERS-2 a été capturée à 23h49 UTC le 29 janvier 2024. Crédit : HEO

La réentrée de l’ERS-2 était « naturelle ». Tout son carburant restant avait été épuisé pendant la réorbite pour réduire le risque d’une défaillance interne provoquant la fragmentation du satellite alors qu’il se trouvait encore à une altitude utilisée par les satellites actifs. Par conséquent, il n’était pas possible de contrôler l’ERS-2 à un moment quelconque pendant sa réentrée et la seule force qui a entraîné sa descente était la traînée atmosphérique imprévisible.

Il s’agissait de la meilleure option pour se débarrasser du satellite étant donné la façon dont il avait été conçu dans les années 1980. Cependant, l’heure et le lieu d’une réentrée naturelle sont difficiles à prédire avant les dernières heures du satellite dans l’espace.

Les réentrées naturelles ne sont plus la norme en matière de durabilité spatiale. En mettant en œuvre l’approche « Zéro Débris de l’ESA », l’Agence s’engage à assurer la durabilité à long terme des activités spatiales en atténuant la création de débris spatiaux chaque fois que possible et en garantissant la réentrée la plus sûre possible des satellites à la fin de leur vie. L’ESA vise également à encourager les autres à emprunter un chemin similaire grâce à l’initiative de la Charte Zéro Débris dirigée par la communauté.

Le satellite européen de télédétection 2 de l’ESA (ERS-2) a récemment été repéré en train de tournoyer alors qu’il descend dans l’atmosphère. Ces images ont été capturées par des caméras à bord d’autres satellites par la société australienne HEO pour le compte de l’Agence spatiale britannique. Cette image de l’ERS-2 a été capturée à 3h43 UTC le 3 février 2024. Crédit : HEO

Les missions de l’ESA en orbite terrestre sont désormais conçues pour effectuer des réentrées « contrôlées ». Lors d’une réentrée contrôlée, les opérateurs de satellite peuvent s’assurer que le satellite revient sur des régions peu peuplées de la Terre, telles que l’océan Pacifique Sud.

Pendant ce temps, l’ESA continue à faire des efforts pour éliminer ses anciens satellites (comme ERS-2, Aeolus, Cluster et Integral) de manière plus durable que ce qui était prévu à l’origine.

Héritage de la mission

L’ERS-2, ainsi que son prédécesseur ERS-1, étaient les satellites les plus sophistiqués jamais développés et lancés par l’Europe. Le satellite transportait une série d’instruments scientifiques et de technologies en orbite qui ont collecté des données précieuses pendant plus d’une décennie et demie, y compris le premier instrument européen pour étudier l’ozone atmosphérique. Les jeux de données hérités de l’ERS sont aujourd’hui conservés et rendus accessibles par le Programme spatial patrimonial de l’ESA.

Les satellites ERS ont également préparé le terrain pour de nombreuses missions successeures dédiées à l’étude de notre monde en évolution, telles que Envisat, les satellites météorologiques MetOp, les missions de recherche scientifique Earth Explorer de l’ESA, et les Sentinelles de Copernicus, ainsi que de nombreuses autres missions nationales.

« Les données héritées de l’ERS sont toujours largement utilisées aujourd’hui, surtout en combinaison avec les données de missions plus récentes, car les enregistrements à long terme sont essentiels, par exemple, pour identifier et comprendre les changements climatiques », a déclaré Mirko Albani, gestionnaire du Programme spatial patrimonial de l’ESA. « La mission est également un excellent exemple de la façon dont l’ESA pionnière de nouvelles technologies qui deviennent ensuite opérationnelles pour soutenir des services tels que les prévisions météorologiques et la surveillance du climat, ce qui profite aux citoyens des États membres de l’ESA et aux personnes du monde entier. »