Aspirations lunaires et désintégration pacifique : le périple du spectromètre de masse à trappe ionique Peregrine

Patrick Lesggie

Le Peregrine Ion Trap Mass Spectrometer (PITMS) est revenu sur Terre après dix jours mouvementés dans l’espace, se consumant lors de sa rentrée dans l’atmosphère au-dessus de l’océan Pacifique. Crédit: Astrobotic

Développé en un temps record par RAL Space, l’Open University et le Goddard Space Flight Center de la NASA, l’instrument était à l’origine destiné à la lune pour déterminer la composition de l’atmosphère lunaire ultra-mince, mais la mission a rencontré des problèmes peu de temps après avoir quitté la Terre, lorsque l’on a découvert une fuite de carburant critique sur son atterrisseur.

Dans le cadre d’une mission ambitieuse, le PITMS se trouvait à bord du Peregrine Lunar Lander d’Astrobotic, le premier atterrisseur lunaire commercial au monde, ayant été lancé lors du premier voyage du lanceur Vulcan Centaur.

Malgré son échec pour atteindre la lune, l’équipe du PITMS a déclaré que la mission a été largement réussie et a atteint la majorité de ses objectifs, après avoir réussi à allumer l’instrument et à démontrer qu’il fonctionnait parfaitement et opérait comme il aurait dû le faire en surface lunaire.

« Nous avons réussi à mettre en marche notre instrument et à vérifier que tout fonctionnait comme il se doit », explique Roland Trautner, responsable du projet pour le PITMS à l’Agence spatiale européenne (ESA), qui a financé l’instrument. « Nous avons été très heureux de constater que les données confirmaient que notre instrument était en bon état, qu’il avait survécu au lancement et aux conditions difficiles de l’espace, et qu’il pouvait fournir des données fiables. »

PITMS Completing Testing at STFC RAL Space

Le PITMS achevant les tests à STFC RAL Space avant d’être expédié à la NASA. Crédit: Open University, STFC RAL Space, Goddard Space Flight Center de la NASA

« Nous avons développé le spectromètre en utilisant une approche novatrice de gestion de projet accélérée, en livrant la charge utile en moins de deux ans, soit deux fois plus vite que les programmes de développement de charge utile typiques. Nous avons défini nos critères de succès de telle sorte que ce que nous avons maintenant accompli – la livraison de notre instrument à la NASA et la vérification réussie de l’instrument en orbite – constitue 90 % du succès de notre projet. »

Christopher Howe, chef du groupe Production et Logiciels chez RAL Space, a déclaré: « Le succès du PITMS est également un témoignage de la bonne collaboration entre les agences spatiales, l’industrie et le monde universitaire. »

« Le court délai de développement n’aurait pas été possible sans une relation de travail efficace et digne de confiance entre ces entités. »

La technologie développée pour le PITMS sera désormais utilisée pour les futures missions spatiales, y compris ENFYS, un spectromètre conçu pour être installé sur le rover martien Rosalind Franklin, prévu pour être lancé en 2028.

Le PITMS représente une collaboration de longue date entre RAL Space, l’OU et le NASA GSFC, qui vise à faire avancer notre compréhension de la lune. Le travail important mené au Royaume-Uni a été soutenu par l’adhésion de l’Agence spatiale britannique à l’Agence spatiale européenne.