Astres anciens de la Voie lactée : les secrets célestes murmurés par les Fossiles Galactiques dans le Grand Nuage de Magellan

Amas globulaire NGC 1841

Cette image du télescope spatial Hubble présente NGC 1841, un amas globulaire situé dans le Nuage de Magellan (LMC). Les amas globulaires comme NGC 1841, caractérisés par leur densité et leurs étoiles anciennes, servent de fossiles cosmiques, révélant les complexités du développement galactique précoce. Crédit : ESA/Hubble & NASA, A. Sarajedini, F. Niederhofer

NGC 1841 dans le Nuage de Magellan illustre la formation des étoiles de l’univers primitif, mettant en avant le rôle des amas globulaires comme fossiles cosmiques au sein des galaxies satellites de la Voie lactée.

Ce groupe d’étoiles densément peuplé est l’amas globulaire connu sous le nom de NGC 1841, qui se trouve dans le Nuage de Magellan, une galaxie satellite de la Voie lactée située à environ 162 000 années-lumière de distance. Les galaxies satellites sont des galaxies liées par la gravité en orbite autour d’une galaxie hôte plus massive.

Nous pensons généralement que le compagnon galactique le plus proche de notre galaxie est la galaxie d’Andromède, mais il serait plus précis de dire qu’Andromède est la galaxie la plus proche qui n’est pas en orbite autour de la Voie lactée. En fait, notre galaxie est orbite par des dizaines de galaxies satellites connues qui sont bien plus proches qu’Andromède, la plus grande et la plus brillante d’entre elles étant le LMC, visible à l’œil nu depuis l’hémisphère sud (bien que cela soit de moins en moins le cas en raison de la pollution lumineuse).

Compréhension des amas globulaires

Le LMC abrite de nombreux amas globulaires. Ces corps célestes se situent quelque part entre les amas ouverts – qui sont beaucoup moins denses et moins liés – et les petites galaxies compactes. Des observations de plus en plus sophistiquées ont révélé que les populations stellaires et d’autres caractéristiques des amas globulaires sont variées et complexes, et on ne comprend pas bien comment ces amas très denses se forment.

Cependant, il y a des constantes à travers tous les amas globulaires : ils sont très stables et sont donc capables de durer longtemps, et peuvent donc être très anciens. Cela signifie que les amas globulaires contiennent souvent de grandes quantités d’étoiles très anciennes, ce qui en fait quelque chose d’analogue à des ‘fossiles’ célestes. Tout comme les fossiles fournissent un aperçu du développement précoce de la vie sur Terre, des amas globulaires tels que NGC 1841 peuvent fournir des indications sur la formation très ancienne des étoiles dans les galaxies.