De la fiction à la réalité : à la découverte de la véritable forme du Megalodon

Shark Megalodon Art Concept

Une récente étude remet en question les notions précédentes sur le Mégalodon, révélant qu’il avait un corps plus élancé que le grand requin blanc. Cette découverte éclaire d’un jour nouveau les caractéristiques physiques de l’un des prédateurs les plus redoutables de l’océan, bien qu’un squelette complet reste à découvrir pour finaliser ces résultats.

Une nouvelle étude révèle la forme allongée du Mégalodon, remettant en question les vues antérieures sur sa taille et sa forme.

Une nouvelle étude scientifique montre que le gigantesque requin préhistorique, Megalodon ou requin mégatooth, qui a vécu il y a environ 15 à 3,6 millions d’années, presque dans le monde entier, était un requin plus élancé que ce que les études antérieures ont suggéré.

Formellement appelé Otodus megalodon, il est généralement représenté comme un requin monstrueux de super taille dans les romans et les films de science-fiction, y compris « The Meg ». Des études antérieures suggèrent que le requin mesurait probablement au moins 50 à 65 pieds (15 à 20 mètres) de long. Cependant, O. megalodon est largement connu uniquement par ses dents et ses vertèbres dans le registre fossile. Ainsi, le grand requin blanc moderne (Carcharodon carcharias) a traditionnellement été utilisé comme modèle pour la forme du corps de O. megalodon dans les études antérieures.

Enseignements des Fossiles

Cependant, la nouvelle étude publiée dans la revue « Palaeontologia Electronica » révèle que O. megalodon avait une forme de corps plus allongée que le grand requin blanc moderne. « Le fait remarquablement simple que O. megalodon avait un corps plus élancé que le grand requin blanc était sous nos yeux », a déclaré Kenshu Shimada, professeur de paléobiologie à l’Université DePaul, co-auteur et auteur principal de la nouvelle étude.

Megalodon Body Form

Une silhouette gris foncé représentant la forme de corps d’Otodus megalodon précédemment reconstruite en grande partie sur la base du grand requin blanc moderne, superposant un contour gris clair montrant la forme de corps nouvellement interprétée. Note importante : L’étendue exacte de l’allongement du corps, la forme de la tête, et le contour et la position de chaque nageoire restent inconnus d’après le présent registre fossile. Crédit : Université DePaul/Kenshu Shimada

Un ensemble incomplet de vertèbres fossiles d’un individu O. megalodon avait été signalé avec une longueur totale combinée de 11,1 m. Cependant, le même individu fossile a été estimé à seulement 9,2 m de longueur totale, y compris la tête, dans une autre étude antérieure extrapolée de la relation quantitative entre les diamètres des plus grandes vertèbres et les longueurs corporelles mesurées à partir de plusieurs grands requins blancs modernes. « C’était un moment d’eurêka lorsque notre équipe de recherche a réalisé la divergence entre les deux longueurs publiées antérieurement pour le même spécimen de Megalodon », a ajouté Shimada.

Une Percée en Paléobiologie des Requins

« La nouvelle étude suggère fortement que la forme de corps de O. megalodon n’était pas simplement une version plus grande du grand requin blanc moderne », a noté l’autre co-auteur, Phillip Sternes, qui a étudié avec Shimada et a obtenu sa maîtrise à DePaul. Sternes, premier auteur de l’étude, est aujourd’hui doctorant à l’université de Californie, Riverside.

« Bien qu’il reste incertain exactement dans quelle mesure le corps du O. megalodon était allongé par rapport au grand requin blanc, cette nouvelle découverte marque une avancée scientifique majeure dans la quête de savoir à quoi ressemblait le Mégalodon », a décrit Sternes.

L’équipe de la nouvelle étude est composée de 26 experts en requins, dont Sternes et Shimada, représentant 29 établissements d’enseignement supérieur du monde entier, dont le Royaume-Uni, l’Autriche, l’Italie, le Japon, le Mexique, le Brésil, la France et l’Australie, ainsi que les États-Unis. L’équipe internationale inclut également Jake Wood, qui était également l’un des étudiants de maîtrise de Shimada.

« À l’avenir, toute discussion significative sur la forme du corps de O. megalodon nécessiterait la découverte d’au moins un squelette complet, ou presque complet, de l’espèce dans le registre fossile », a noté Wood.

« Malgré l’avancée scientifique majeure de notre nouvelle étude, le fait que nous ne savons toujours pas exactement à quoi ressemblait O. megalodon alimente notre imagination », a déclaré Shimada. « Ce mystère continu rend la paléontologie, l’étude de la vie préhistorique, un domaine scientifique fascinant et passionnant. »

Référence : « La comparaison du grand requin blanc révèle une forme de corps élancée pour le requin mégatooth éteint, Otodus megalodon (Lamniformes : Otodontidae) » par Phillip C. Sternes, Patrick L. Jambura, Julia Türtscher, Jürgen Kriwet, Mikael Siversson, Iris Feichtinger, Gavin J.P. Naylor, Adam P. Summers, John G. Maisey, Taketeru Tomita, Joshua K. Moyer, Timothy E. Higham, João Paulo C.B. da Silva, Hugo Bornatowski, Douglas J. Long, Victor J. Perez, Alberto Collareta, Charlie Underwood, David J. Ward, Romain Vullo, Gerardo González-Barba, Harry M. Maisch IV, Michael L. Griffiths, Martin A. Becker, Jake J. Wood et Kenshu Shimada, janvier 2024, Palaeontologia Electronica.
DOI : 10.26879/1345

Ce travail a été partiellement soutenu par une subvention de la National Science Foundation des États-Unis (Numéro de subvention 1830858) et par une subvention de recherche compétitive du Conseil de Recherche de l’Université DePaul accordée à Kenshu Shimada.