De la légende à la réalité : des scientifiques découvrent un paradis secret de tortues dans les rivières du Kerala

Jeune tortue molle géante de Cantor

Jeune tortue molle géante de Cantor observée le long de la rivière Chandragiri au Kerala, en Inde. Crédit : Ayushi Jain

Des biologistes ont identifié un groupe reproducteur de tortues molles géantes de Cantor lors d’initiatives de conservation dans le sud de l’Inde.

Les communautés locales ont fourni des connaissances essentielles conduisant à la première découverte de preuves de nidification et d’une population de reproduction d’une espèce de tortue extrêmement rare en Inde.

La tortue molle géante de Cantor (Pelochelys cantorii) est originaire des rivières d’Asie du Sud et du Sud-Est. Connu pour sa rareté et sa nature secrète, cette espèce a longtemps été un sujet de fascination et de préoccupation parmi les écologistes.

La destruction de l’habitat l’a fait disparaître de la majeure partie de son environnement. Elles sont également fortement prélevées par les populations locales pour leur viande et sont souvent tuées par les pêcheurs lorsqu’elles sont prises dans les engins de pêche.

Actuellement, la tortue d’eau douce est classée en danger critique d’extinction (CR) sur la Liste rouge des espèces menacées de l’Union internationale pour la conservation de la nature (UICN), et ses effectifs sont en baisse aujourd’hui.

Engagement des communautés locales pour la conservation

Pour découvrir le lieu de vie de l’espèce, une équipe de conservationnistes s’est tournée vers ceux qui vivent dans et partagent leur habitat, et ce voyage les a menés sur les rives verdoyantes de la rivière Chandragiri au Kerala.

En parlant aux habitants du village, le groupe a pu documenter de manière systématique les observations de la tortue et a impliqué les communautés dans les efforts de conservation.

Tortue molle géante de Cantor

Tortue molle géante de Cantor (Pelochelys cantorii) observée le long de la rivière Chandragiri au Kerala, en Inde. Crédit : Ayushi Jain

Ce travail a permis la première documentation de la nidification d’une femelle, et le sauvetage des œufs des nids inondés. Les jeunes tortues ont ensuite été relâchées dans la rivière.

Collaboration dans la recherche et les efforts de conservation

L’étude, publiée dans la revue Oryx, a été dirigée par des conservationnistes de l’Université de Portsmouth et de la Zoological Society de Londres en Angleterre, de l’Université de Miami, du Musée de Zoologie de la Société pour la recherche sur la nature Senckenberg en Allemagne, du Musée d’histoire naturelle de Floride aux États-Unis et de l’Institut indien de la faune.

L’auteure correspondante, le Dr Francoise Cabada-Blanco de l’École des sciences biologiques de l’Université de Portsmouth, a déclaré: “Pendant des années, l’existence de la tortue Cantor n’a été qu’un murmure en arrière-plan de la biodiversité animée de l’Inde, avec des observations si rares que la présence même de la tortue semblait être un fantôme du passé.

Interview d'Ayushi Jai

Ayushi Jai interviewant des membres de la communauté locale. Crédit : Akshay V Anan

“Après plusieurs tentatives infructueuses de la retrouver en utilisant des méthodes classiques d’enquête écologique, nous avons adopté une approche différente en exploitant les connaissances locales.

“L’équipe, dirigée par Ayushi Jain, a pu engager la communauté de manière très efficace, au point qu’ils ont partagé des récits de observations historiques, fourni des informations sur les occurrences actuelles, et même aidé à la libération d’individus accidentellement capturés comme prises accessoires.”

L’équipe d’Ayushi travaille maintenant à mettre en place un écloserie communautaire et une nurserie.

Ayushi Jain, du Programme Edge of Existence de la Zoological Society de Londres, a ajouté : “Grâce aux entretiens à domicile et à la mise en place d’un réseau d’alerte local, nous n’avons pas juste écouté ; nous avons appris.”

“La volonté de la communauté de s’impliquer a formé l’épine dorsale de notre projet, nous permettant de ne pas seulement enregistrer des aperçus fugaces des tortues mais des preuves d’une population reproductrice : une découverte qui réécrit le récit d’une espèce pensée en voie de disparition des eaux de l’Inde.”

L’article souligne les implications des découvertes sur le rôle inestimable des connaissances locales en science de la conservation – un outil aussi crucial qu’une balise satellite ou un piège photographique dans la quête de comprendre et de protéger la biodiversité de notre planète.

L’établissement du réseau d’alerte représente une approche novatrice dans la région, où l’implication communautaire conduit à des aperçus en temps réel et à des actions immédiates, ouvrant la voie à un modèle plus réactif et inclusif de conservation de la faune au Kerala.

“Unir la sagesse traditionnelle à l’enquête scientifique peut certainement éclairer le chemin à suivre pour la conservation de la tortue molle géante de Cantor”, a ajouté le Dr Cabada-Blanco.

“Notre étude est un récit de redécouverte, de trouver de l’espoir dans les histoires racontées par la rivière et ses habitants, et de jeter les bases d’un avenir où cette espèce magnifique peut prospérer, et non juste survivre.”

Référence : “Utilisation des connaissances écologiques locales pour déterminer le statut de la tortue molle géante de Cantor Pelochelys cantorii au Kerala, en Inde” par Ayushi Jain, V.A. Akshay, V. Deepak, Abhijit Das, Paul Barnes, Benjamin Tapley et Francoise Cavada-Blanco, 19 février 2024, Oryx.
DOI: 10.1017/S0030605323001370