Décollage ! La NASA s’envole vers le ciel de la Space Coast – Le long chemin vers le lancement




Lancement du vaisseau spatial PACE de la NASA

Lancement du vaisseau spatial PACE de la NASA

Le vaisseau spatial PACE (Plankton, Aérosol, Nuage, Ecosystème océanique) de la NASA a été lancé sur une fusée SpaceX Falcon 9 depuis le Space Launch Complex 40 de la Cape Canaveral Space Force Station à 1h33 EST jeudi 8 février. Crédit : NASA Television

3, 2, 1 … DÉCOLLAGE ! Une fusée SpaceX Falcon 9 transportant le vaisseau spatial PACE de la NASA a été lancée depuis le Space Launch Complex 40 de la Cape Canaveral Space Force Station à 1h33 EST jeudi 8 février.

Quelques chemins dans la vie sont courts et directs; la plupart sont longs et sinueux. Une fusée SpaceX Falcon 9 sera lancée depuis la Cape Canaveral Space Force Station transportant le satellite PACE, abréviation de Plankton, Aérosol, Nuage, Ecosystème océanique. Une fois en orbite à 676 kilomètres (420 miles) au-dessus de notre planète, le plus récent ajout à la flotte d’observatoires de la Terre de la NASA observera les océans et les surfaces terrestres dans plus de 100 longueurs d’onde de lumière de l’infrarouge à travers le spectre visible et jusqu’à l’ultraviolet. Il examinera également de minuscules particules dans l’air en observant comment la lumière est réfléchie et diffusée (à l’aide d’une méthode similaire à regarder à travers des lunettes de soleil polarisées).

La combinaison des mesures du nouveau satellite donnera aux scientifiques et aux citoyens un aperçu détaillé de la vie près de la surface de l’océan, de la composition et de l’abondance des aérosols (comme la poussière, la fumée des incendies de forêt, la pollution et le sel marin) dans l’atmosphère, et comment les deux influencent et sont affectés par le changement climatique. Pour la NASA et la communauté scientifique océanique, le lancement de PACE sera le résultat de 9 ou 46 années de travail, selon le moment où l’on commence à compter.

Pour moi, ce sera le résultat de quelque chose qui a commencé en 1950. « Il y a plus de 50% de chances que je fonds en larmes au lancement », a déclaré Jeremy Werdell, océanographe satellite au Goddard Space Flight Center de la NASA depuis 1999 et scientifique du projet pour le PACE depuis 2015. « Nous sommes debout sur les épaules des missions précédentes et des personnes qui les ont dirigées. Et c’est un voyage long et remarquable ». La première tentative de la NASA pour mesurer la couleur de l’océan remonte au scanner de couleur de la zone côtière (CZCS) qui a volé sur le satellite Nimbus 7 de 1978 à 1986. En 1997, l’agence a lancé le Sea-viewing Wide Field-of-view Sensor sur le satellite OrbView-2.

SeaWiFS a collecté des données océaniques jusqu’en 2010 et a fondamentalement changé notre compréhension des phytoplanctons, qui sont des organismes flottants microscopiques semblables à des plantes. Cet instrument est un ancêtre du nouveau Ocean Color Instrument (OCI) sur PACE. D’autres instruments et équipes ont observé les couleurs de l’océan. Les instruments Moderate Resolution Imaging Spectroradiometer (MODIS) sur les satellites Terra et Aqua de la NASA volent depuis 2000 et 2002, complétant et prolongeant l’enregistrement commencé par SeaWiFS. Plus récemment, les instruments Visible Infrared Imaging Radiometer Suite (VIIRS) sur les satellites Suomi-NPP, NOAA-20 et NOAA-21 ont fourni une vue étendue de la couleur de l’océan. Et plusieurs autres instruments ont aidé les chercheurs à tester de nouvelles façons d’observer la mer.

Pour les scientifiques atmosphériques, le chemin vers PACE remonte également à des décennies. À la fin des années 1970, l’Advanced Very High Resolution Radiometer (AVHRR) a fourni certains des premiers regards sur l’épaisseur optique des aérosols, une mesure de la quantité de poussière et de particules flottant dans nos cieux. Plus tard, les scientifiques ont commencé à mesurer de telles particules quotidiennement et dans le monde entier avec les instruments Multi-angle Imaging SpectroRadiometer et MODIS sur Terra. L’instrument OMI sur le satellite Aura, et son successeur OMPS sur Suomi-NPP, ont fourni d’autres vues uniques des aérosols.

Un instrument HARP a volé sur un CubeSat de 2019 à 2022 et a fourni un test direct de la technologie qui vole maintenant sur PACE en tant que HARP2. L’origine de PACE a commencé vers 2007. La NASA et d’autres agences fédérales ont demandé au U.S. National Research Council d’étudier et de suggérer de nouveaux outils et mesures pour étudier la Terre depuis l’espace. Leur rapport (connu sous le nom de « décennie survey ») a recommandé une mission qui a finalement conduit aux composantes A(érosol) et C(loud) de la mission PACE. L’inspiration pour de nouveaux capteurs de couleur de l’océan est ensuite apparue d’une initiative climatique de la NASA proposée en 2010. En 2012, les scientifiques et ingénieurs de la NASA ont commencé à esquisser des idées approximatives pour PACE, et la communauté scientifique élargie a creusé dans les détails en 2014. En 2015, le Goddard de la NASA a commencé à embaucher pour une nouvelle mission, notamment Jeremy Werdell, et en 2016, l’agence avait annoncé le développement formel d’une mission PACE.

Entre ce moment en 2016, connu sous le nom de Key Decision Point A, et le lancement de cette semaine, il y a eu des milliers d’heures de travail par des centaines de personnes … y compris de nombreux mois de travail à travers une pandémie mondiale … et le test méthodique et réfléchi de chaque idée, de chaque conception, et de chaque partie. Pour moi, le chemin vers le lancement de PACE a également été long. J’ai passé 21 ans de ma vie à travailler pour la NASA, et pourtant ce sera mon premier lancement. Je me sens béni de passer mes journées à travailler avec des gens incroyablement talentueux, visionnaires et intelligents. Ce lancement ressemble à l’aboutissement d’une vie à m’enthousiasmer pour la science de la Terre et de l’espace.

Plusieurs fils de ma vie se rassembleront tous cette semaine. En 1950, un élève de 7e année à Newark, New Jersey, a remporté un concours de rédaction en écrivant sur un voyage sur la Lune. Mon père était fasciné par la science-fiction – il l’est toujours – et par le journalisme. Il a suivi avec intérêt le développement du programme spatial américain, et en 1969, son plus jeune fils est né deux semaines après l’atterrissage sur la Lune d’Apollo 11. Même si personne ne s’en souvient clairement, j’aime dire que mes parents m’ont nommé d’après Michael Collins, qui a paisiblement orbiter autour de la Lune pendant 21 heures tandis que Neil Armstrong et Buzz Aldrin faisaient les gros titres en dessous. (Ma mère m’a souvent rappelé qu’elle avait enduré des heures de travail tout aussi laborieuses en attendant que je montre le bout de mon nez.) Lors de mon premier emploi en tant qu’écrivain pour un magazine, j’ai écrit en 1992 sur la Mission to Planet Earth – d’abord une conférence internationale, puis un nom précoce pour ce qui est devenu le programme d’observation de la Terre de la NASA.

En 1994, j’ai visité le Jet Propulsion Laboratory de la NASA pour faire des recherches pour ma thèse de troisième cycle et en 1997, j’avais rejoint le Goddard de la NASA, où je suis resté cinq ans en écrivant sur la météorologie spatiale et la physique spatiale. Mais j’ai échangé une institution d’exploration contre une autre, partant pour écrire sur la science de l’océan pour l’Institution océanographique de Woods Hole (WHOI). Lors de ces années sur Cape Cod, j’ai appris une tonne de choses sur les phytoplanctons et les algues nuisibles. J’ai passé 11 jours en mer en 2005 sur le navire de recherche Oceanus, aidant les scientifiques à recueillir des échantillons d’eau pour suivre un phytoplancton toxique et ennuyeux appelé Alexandrium fundyense. Après des décennies à visiter l’océan, je vivais près de lui et j’en apprenais quotidiennement. J’ai réintégré la NASA en 2008 et j’ai finalement rejoint l’Earth Observatory.

Les circonstances et les collègues généreux m’ont permis de continuer à vivre près de la mer, et j’ai donc apporté mon amour de l’océan dans mes reportages. J’ai aussi transmis cet amour de l’océan et de l’espace à mes enfants : deux sont devenus des biologistes marins étudiant des phytoplanctons, et l’un est un ingénieur aérospatial travaill sur des satellites. Après tant d’années passées à croiser la NASA et la mer, il semble juste que mon premier lancement de fusée devrait être un satellite qui nous apportera de nouveaux yeux sur la planète Océan.