Découverte des caractéristiques cachées de la géante glacée Uranus par Webb

Patrick Lesggie






Cette image d’Uranus prise par NIRCam (Near-Infrared Camera) sur le Télescope Spatial James Webb de la NASA montre la planète et ses anneaux avec une nouvelle clarté. La calotte polaire nord saisonnière de la planète brille d’un blanc éclatant, et la sensibilité exquise de Webb résout les anneaux intérieurs et extérieurs d’Uranus, y compris l’anneau Zéta – l’anneau extrêmement faible et diffus le plus proche de la planète. Crédit : NASA, ESA, ACS, STScI

Le 18 décembre 2023, le Télescope Spatial James Webb a capturé des images remarquables d’Uranus, révélant le système d’anneaux complexe de la planète et la calotte polaire nord saisonnière, tout en observant des tempêtes lumineuses près de sa calotte méridionale.

L’ice géante Uranus et ses anneaux volent la vedette dans cette image du 18 décembre 2023 prise par le Télescope Spatial James Webb. Le télescope a capturé de nouvelles images d’Uranus, révélant des détails des anneaux de la planète et de la calotte polaire nord saisonnière, ainsi que des tempêtes lumineuses près et en dessous de la frontière sud de la calotte.

Cette image de Webb montre également 14 des 27 lunes de la planète : Oberon, Titania, Umbriel, Juliet, Perdita, Rosalind, Puck, Belinda, Desdemona, Cressida, Ariel, Miranda, Bianca et Portia. La sensibilité extrême de Webb capte également quelques galaxies en arrière-plan – la plupart apparaissent comme des taches oranges, et il y a deux grandes galaxies floues blanches à droite de la planète dans ce champ de vision.

En savoir plus : Vue révolutionnaire de Webb sur les anneaux cachés d’Uranus

Hubble Uranus 2021

La vue de 2021 d’Uranus par Hubble a capturé l’hémisphère nord de la planète pendant son printemps. L’augmentation du rayonnement ultraviolet absorbé du Soleil semble provoquer un éclaircissement de la région polaire. Crédit : NASA, ESA, A. Simon (NASA-GSFC), et M. H. Wong (UC Berkeley) ; Traitement de l’image : A. Pagan (STScI)

À propos d’Uranus

Uranus, la septième planète du Soleil, occupe une position unique dans notre Système Solaire. Elle est catégorisée comme une géante de glace, principalement en raison de sa grande taille et de sa composition, qui comprend de l’eau, de l’ammoniac et des cristaux de méthane, lui donnant une couleur bleu pâle distincte. Uranus a été découvert par William Herschel en 1781, ce qui en fait la première planète découverte à l’aide d’un télescope.

L’une des caractéristiques les plus frappantes d’Uranus est sa inclinaison inhabituelle. La planète tourne sur le côté, avec une inclinaison axiale d’environ 98 degrés, probablement causée par une collision avec un objet de la taille de la Terre il y a longtemps. Cette inclinaison extrême entraîne des saisons extrêmes, chacune durant environ 21 ans.

Uranus orbite autour du Soleil à une distance d’environ 2,87 milliards de kilomètres (1,78 milliard de miles) et met environ 84 ans terrestres à effectuer une orbite. Son atmosphère est principalement composée d’hydrogène et d’hélium, avec une trace de méthane qui contribue à sa couleur bleue.

La planète possède également un système d’anneaux complexe, découvert en 1977, et un magnétosphère. Uranus compte 27 lunes connues, les plus grandes étant Titania, Oberon, Umbriel, Ariel et Miranda. Ces lunes sont un mélange de glace et de roche, et certaines présentent des signes d’activité géologique.

L’exploration d’Uranus a été limitée. Le seul vaisseau spatial à avoir visité la planète était le Voyager 2 de la NASA en 1986, fournissant la majeure partie de nos connaissances actuelles sur la planète et ses lunes. Uranus reste un sujet intrigant pour les futures missions spatiales, car elle recèle de nombreux mystères non résolus sur la formation et l’évolution de notre Système Solaire.