Découvertes alarmantes : l’utilisation actuelle de l’amiante dépasse les limites d’exposition

Patrick Lesggie

Une étude récente révèle que l’utilisation de produits en ciment d’amiante dépasse couramment les limites de sécurité aux États-Unis, exposant les travailleurs à des risques sérieux pour la santé et soulignant la nécessité de réglementations plus strictes et d’une interdiction mondiale de l’amiante.

Les fibres en suspension issues du ciment d’amiante dépassent le niveau autorisé de 50 fois.

Une récente étude de recherche a révélé que l’installation et le retrait de produits en ciment d’amiante entraînent généralement des niveaux d’exposition à l’amiante dépassant largement les limites professionnelles fixées aux États-Unis. Cette étude s’est particulièrement concentrée sur les niveaux d’amiante en suspension résultant des utilisations continues et autorisées de l’amiante dans de nombreux pays.

L’étude a révélé que lors de la découpe de tuyaux en ciment d’amiante, l’exposition moyenne à l’amiante dépasse de plus de 50 fois la limite à court terme établie par l’Administration de la santé et de la sécurité au travail (OSHA) aux États-Unis. De même, lors de la découpe de panneaux et de matériaux de toiture en amiante, les niveaux moyens d’exposition à l’amiante sont environ 24 fois supérieurs à la limite autorisée.

Les produits en ciment d’amiante, y compris les tuyaux, les revêtements et les toitures, représentent plus de 90 % de l’utilisation mondiale de l’amiante.

Revêtement en ciment d'amiante ondulé

Revêtement en ciment d’amiante ondulé. Crédit : Occupational Knowledge International

« Nous avons constaté que les expositions aux produits en ciment d’amiante pourraient être extrêmement élevées et remettent certainement en question l’affirmation de l’industrie de l’amiante selon laquelle ces matériaux peuvent être utilisés de manière « sûre et responsable » », a déclaré Perry Gottesfeld, directeur exécutif d’Occupational Knowledge International (OK International) et auteur de l’étude.

« L’étude démontre qu’il est urgent d’interdire tous les produits en ciment d’amiante vendus dans de nombreux pays, car ils sont encore installés dans des millions de foyers et de bâtiments commerciaux », a ajouté M. Gottesfeld.

Dangers de l’amiante dans le commerce mondial

L’étude, récemment publiée dans les Annales de l’exposition professionnelle et de la santé, documente que toutes les utilisations de tuyaux en ciment d’amiante et la grande majorité des tâches d’installation de toitures et de plaques en ciment d’amiante dépassent la limite d’exposition à court terme actuelle de l’OSHA. Les résultats indiquent également que l’utilisation de l’eau pour réduire les fibres en suspension est insuffisante pour protéger les travailleurs lors de la plupart des tâches impliquant des outils électriques.

Plus de 60 pays ont interdit l’utilisation de l’amiante, mais l’Agence de protection de l’environnement (EPA) des États-Unis envisage seulement maintenant une interdiction totale du ciment d’amiante et d’autres utilisations existantes. Actuellement, l’EPA exige seulement des entreprises qu’elles informent l’agence avant de fabriquer ou d’importer des produits en ciment d’amiante.

La Russie et le Kazakhstan représentent 80 % de la production mondiale d’amiante et exportent ce matériau vers plus de 25 pays à faible et moyen revenu. L’Inde, la Chine, l’Indonésie, l’Ouzbékistan, le Sri Lanka, le Vietnam et la Thaïlande sont les principaux importateurs et représentent environ 90 % des ventes mondiales d’amiante.

En 2021, plus de 1,2 million de tonnes métriques d’amiante ont été extraites principalement pour des applications en ciment d’amiante. La Russie est de loin le plus grand bénéficiaire de ce commerce dangereux, avec des revenus de 185 millions de dollars en 2021.

Des milliers de travailleurs sont exposés à des fibres en suspension lors de la fabrication de produits en ciment d’amiante dans des centaines de petites usines en Inde, au Vietnam et dans d’autres pays. Des dizaines de milliers de travailleurs du bâtiment sont exposés à de l’amiante en suspension dépassant la limite d’excursion à court terme de l’OSHA lors de l’installation de toits, de revêtements, de tours de refroidissement et de tuyaux en ciment d’amiante.

Risques pour la santé et vieillissement des infrastructures

Même des expositions intermittentes à court terme à l’amiante sont associées à des risques importants pour la santé. Il a été démontré que l’amiante provoquait le cancer du poumon, l’asbestose et le mésothéliome.

Les États-Unis comptent environ 600 000 miles de vieux tuyaux d’eau en amiante avec une durée de vie typique de 50 ans. Les services d’eau remplacent souvent des sections de tuyaux d’eau en amiante lorsque ceux-ci éclatent ou dans le cadre d’améliorations du système.

Dans de nombreux pays, les anciens tuyaux en amiante-ciment et les matériaux de toiture atteignent la fin de leur durée de vie et devront être retirés tout en créant des conditions dangereuses pour les travailleurs lors de la découpe et du bris de ce matériau. Peu de pays ont des limites professionnelles ou d’autres réglementations de sécurité régissant les procédures de confinement de l’amiante.

Référence : « Exposition aux dangers découlant de l’utilisation continue et du retrait de produits en ciment d’amiante », par Perry Gottesfeld, 9 novembre 2023, Annales de l’exposition professionnelle et de la santé. DOI : 10.1093/annweh/wxad066