Décrypter les mystères magnétiques de la Terre : Les briques mésopotamiennes révèlent d’anciens secrets

Patrick Lesggie

La brique date du règne de Nabuchodonosor II (ca 604 à 562 avant J.-C.) en fonction de l’interprétation de l’inscription. Cet objet a été pillé de son contexte d’origine avant d’être acquis par le Musée Slemani et stocké dans ce musée avec l’accord du gouvernement central. Image gracieuseté du Musée Slemani. Crédit : Musée Slemani

Dans une nouvelle étude, des chercheurs ont utilisé d’anciennes briques mésopotamiennes pour mieux comprendre les changements du champ magnétique terrestre il y a 3 000 ans. Cette approche archéomagnétique offre une méthode plus précise pour dater les artefacts anciens et comprendre les fluctuations historiques du champ magnétique.

Des briques anciennes contenant les noms des rois mésopotamiens ont permis de découvrir d’importantes informations sur une anomalie mystérieuse du champ magnétique terrestre il y a 3 000 ans, selon une nouvelle étude impliquant des chercheurs de l’UCL.

La recherche, publiée le 18 décembre dans les Comptes rendus de l’Académie nationale des sciences (PNAS), décrit comment les changements du champ magnétique terrestre ont imprégné les grains d’oxyde de fer dans d’anciennes briques d’argile, et comment les scientifiques ont pu reconstituer ces changements à partir des noms des rois inscrits sur les briques.

La datation archéomagnétique : un nouvel outil chronologique

L’équipe espère que l’utilisation de cette « archéomagnétisme », qui recherche les signatures du champ magnétique terrestre dans les objets archéologiques, améliorera l’histoire du champ magnétique terrestre et pourra aider à dater plus précisément des artefacts qui ne le pouvaient auparavant.

Le co-auteur, le professeur Mark Altaweel (UCL Institute of Archaeology), a déclaré : « Nous dépendons souvent de méthodes de datation telles que les datations au radiocarbone pour obtenir une idée de la chronologie dans l’ancienne Mésopotamie. Cependant, certains des vestiges culturels les plus courants, tels que les briques et la céramique, ne peuvent généralement pas être facilement datés car ils ne contiennent pas de matière organique. Ce travail nous aide désormais à créer une ligne de base de datation importante qui permet aux autres de bénéficier de datations absolues à l’aide de l’archéomagnétisme. »

Le champ magnétique terrestre s’affaiblit et se renforce au fil du temps, des changements qui laissent une signature distincte sur les minéraux chauds sensibles au champ magnétique. L’équipe a analysé la signature magnétique latente dans les grains de minéraux d’oxyde de fer intégrés dans 32 briques d’argile provenant de sites archéologiques à travers la Mésopotamie, qui chevauche aujourd’hui l’Irak moderne. La force du champ magnétique de la planète a été imprimée sur les minéraux lorsqu’ils ont été initialement cuits par les fabricants de briques il y a des milliers d’années.

À l’époque de leur création, chaque brique était inscrite du nom du roi régnant que les archéologues ont daté sur une plage de dates probables. Ensemble, le nom imprimé et la force magnétique mesurée des grains d’oxyde de fer offraient une carte historique des changements de la force du champ magnétique terrestre.

Dévoiler l’anomalie géomagnétique de l’âge du fer levantin

Les chercheurs ont pu confirmer l’existence de « l’anomalie géomagnétique de l’âge du fer levantin », une période où le champ magnétique terrestre était exceptionnellement fort autour de l’Irak moderne entre environ 1050 et 550 avant J.-C. pour des raisons obscures. Des preuves de l’anomalie ont été détectées jusqu’en Chine, en Bulgarie et aux Açores, mais les données de la partie sud du Moyen-Orient même étaient rares.

Le professeur Matthew Howland, auteur principal de l’étude de l’Université d’État de Wichita, a déclaré : « En comparant des artefacts anciens à ce que nous savons sur les conditions anciennes du champ magnétique, nous pouvons estimer les dates des artefacts qui ont été chauffés à l’époque ancienne. »

Techniques avancées et implications historiques

Pour mesurer les grains d’oxyde de fer, l’équipe a soigneusement ébréché de minuscules fragments des faces brisées des briques et utilisé un magnétomètre pour mesurer précisément les fragments.

En cartographiant les changements du champ magnétique terrestre au fil du temps, ces données offrent également aux archéologues un nouvel outil pour aider à dater certains artefacts anciens. La force magnétique des grains d’oxyde de fer intégrés dans les objets cuits peut être mesurée puis comparée aux forces connues du champ magnétique historique de la Terre. Les règnes des rois ont duré de quelques années à quelques décennies, offrant une meilleure résolution que la datation au radiocarbone qui date un artefact à quelques centaines d’années près.

Un avantage supplémentaire de la datation archéomagnétique des artefacts est qu’elle peut aider les historiens à localiser plus précisément les règnes de certains des anciens rois qui ont été quelque peu ambigus. Bien que la durée et l’ordre de leurs règnes soient bien connus, il y a eu des désaccords au sein de la communauté archéologique sur les années précises de leur accession au trône en raison de registres historiques incomplets. Les chercheurs ont constaté que leur technique s’accordait avec la compréhension des règnes des rois connue des archéologues sous le nom de « chronologie basse ».

L’équipe a également constaté que dans cinq de leurs échantillons, pris pendant le règne de Nabuchodonosor II de 604 à 562 avant J.-C., le champ magnétique terrestre semblait changer de manière spectaculaire sur une période de temps relativement courte, apportant des preuves à l’hypothèse que des pics rapides d’intensité sont possibles.

Référence : « Exploring geomagnetic variations in ancient Mesopotamia: Archaeomagnetic study of inscribed bricks from the 3rd–1st millennia BCE » de Matthew D. Howland, Lisa Tauxe, Shai Gordin, Mark Altaweel, Brendan Cych and Erez Ben-Yosef, 18 décembre 2023, Proceedings of the National Academy of Sciences.
DOI: 10.1073/pnas.2313361120

La professeure Lisa Tauxe de l’Institut d’océanographie Scripps (États-Unis) a déclaré : « Le champ magnétique terrestre est l’un des phénomènes les plus énigmatiques des sciences de la terre. Les vestiges archéologiques bien datés des riches cultures mésopotamiennes, en particulier les briques inscrites avec les noms de rois spécifiques, offrent une occasion sans précédent d’étudier les changements dans la force du champ magnétique avec une haute résolution temporelle, suivant des changements qui se sont produits sur plusieurs décennies, voire moins. »

La recherche a été menée avec le financement de la Fondation binationale américano-israélienne pour la science.