En modifiant l’histoire : Nouvelles découvertes sur la chasse aux éléphants géants par les Néandertaliens

L’étude a récemment été publiée dans la revue PNAS. Les chercheurs ont examiné de près les os d’éléphants vieux d’environ 125 000 ans, découverts à Gröbern en Saxe-Anhalt et à Taubach en Thuringe, en Allemagne, il y a des décennies. Ils ont pu identifier des marques de coupe faites par des outils en pierre utilisés par les Néandertaliens, indiquant que les animaux ont dû être chassés avant d’être abattus.

Pelvic Bone of a Palaeoloxodon antiquus

L’os pelvien d’un Palaeoloxodon antiquus trouvé à Gröbern. Crédit : Lutz Kindler, LEIZA

Il y a deux ans, la même équipe, lors de l’analyse des os trouvés sur le site de Neumark-Nord, dans une ancienne mine de lignite en Saxe-Anhalt, a découvert les toutes premières preuves que les Néandertaliens chassaient activement des éléphants à défenses droites, les plus grands mammifères terrestres du Pléistocène. Cette étude a été publiée dans Science Advances début 2023.

« Les résultats de l’examen plus récent des os de Gröbern et Taubach montrent maintenant que la chasse de ces éléphants par les Néandertaliens n’était pas un phénomène isolé mais a dû être une activité plus régulière », a souligné Sabine Gaudzinski-Windheuser, professeur d’archéologie préhistorique et protohistorique à JGU et directrice du centre de recherche archéologique et musée de l’évolution du comportement humain MONREPOS à Neuwied, un institut placé sous l’égide de LEIZA. Gaudzinski-Windheuser a été fortement impliquée dans l’étude des os de Gröbern et Taubach ainsi que dans l’étude précédente des os du site de Neumark-Nord.

Palaeoloxodon antiquus Pelvic Bone Neanderthal Incisions

Incisions d’environ 5 millimètres de long faites par des Néandertaliens sur l’os pelvien de Palaeoloxodon antiquus de Gröbern. Crédit : Lutz Kindler, LEIZA

La capture d’un éléphant à défenses droites aurait été suffisante pour couvrir les besoins caloriques quotidiens de 2 500 Néandertaliens

Palaeoloxodon antiquus parcourait les paysages d’Europe et d’Asie occidentale il y a 800 000 à 100 000 ans. Avec une hauteur au garrot pouvant atteindre quatre mètres et une masse corporelle pouvant atteindre 13 tonnes, l’éléphant à défenses droites européen était le plus grand animal terrestre de l’époque, nettement plus grand que les éléphants africains et asiatiques d’aujourd’hui et même plus gros que le mammouth laineux éteint.

« Nous avons estimé que la viande et la graisse fournies par le corps d’un taureau adulte Palaeoloxodon antiquus auraient été suffisantes pour satisfaire l’apport calorique quotidien d’au moins 2 500 adultes Néandertaliens », a expliqué Gaudzinski-Windheuser. « C’est un chiffre important car il nous donne de nouvelles perspectives sur le comportement des Néandertaliens. »

Lutz Kindler

Dr. Lutz Kindler documentant des fragments de dents de Palaeoloxodon antiquus découverts à Taubach. Crédit : Wil Roebroeks, Université de Leyde

Jusqu’à présent, par exemple, la recherche a généralement supposé que les Néandertaliens se regroupaient par groupes de pas plus de 20 individus. Cependant, les informations obtenues sur l’exploitation systématique des éléphants à défenses droites indiquent que les Néandertaliens devaient se regrouper, au moins temporairement, en groupes plus importants ou maîtriser des techniques qui leur permettaient de conserver et stocker de grandes quantités de nourriture – ou les deux.

Dans le cadre d’un projet de suivi, les chercheurs espèrent en apprendre davantage sur la façon dont les Néandertaliens chassaient ces éléphants massifs et comment leurs activités de chasse ont impacté ces animaux et leur environnement.