Étoiles, bars et indices en spirale : une galaxie inhabituelle à découvrir sous nos yeux

Galaxie ESO 245-5

Image du télescope spatial Hubble de la plupart des ESO 245-5, une galaxie qui est un voisin relativement proche de la Voie lactée. Crédit : ESA/Hubble & NASA, M. Messa

ESO 245-5, située dans la constellation du Phénix, est une galaxie irrégulière située à 15 millions d’années-lumière de la Voie lactée. Sa classification révèle une structure chaotique avec une barre centrale et de faibles éléments spirales, semblables aux nuages de Magellan.

Cette image montre un champ dense d’étoiles, posé sur un fond de poussière, de gaz et de lumière d’objets célestes plus lointains. Les étoiles occupent tellement le champ de vision de cette image qu’il est un peu difficile de discerner que vous regardez en fait la plupart d’une galaxie, connue sous le nom ESO 245-5. Cette galaxie est un voisin relativement proche de la Voie lactée, située à la modeste distance de 15 millions d’années-lumière de la Terre dans la constellation du Phénix.

Une autre raison pour laquelle il est peut-être un peu difficile de repérer que l’ESO 245-5 est une galaxie est son apparente absence de structure. Nous avons souvent la chance de profiter des images spectaculaires de Hubble de galaxies spirales, qui sont si intéressantes à regarder en partie en raison de leurs bras d’étoiles, de gaz et de poussière apparemment extraordinairement ordonnés. ESO 245-5, en revanche, est classée comme une galaxie de type IB(s)m dans le système de classification des galaxies appelé système de De Vaucouleurs. La désignation IB(s)m signifie spécifiquement que la galaxie est irrégulière (I), barrée (B), a une structure spirale légère ((s)), et est de type Magellanique (m).

Irrégulier dans ce contexte est assez intuitif : la galaxie ne semble pas avoir une structure régulière et ordonnée. En fait, pratiquement toute la vue ici est couverte par les étoiles de cette galaxie. Le deuxième terme signifie que la galaxie a une forme barrée en son centre : il s’agit de l’étirement dense d’étoiles qui traverse le centre de cette image. Le troisième terme indique qu’il y a des indices d’une structure spirale, mais rien de clair ou de définitif (d’où le «s» est entre parenthèses). Enfin, le dernier terme indique la similitude de l’ESO 245-5 avec les nuages de Magellan, les deux galaxies naines qui sont des voisins proches de la Voie lactée.