Hubble révèle en images les mystères infrarouges invisibles

IRAS 16562 3959

Le télescope Hubble offre une vue étonnante de la région de formation d’étoiles IRAS 16562-3959, offrant des insights dans la formation d’étoiles massives au sein de la Voie lactée. Crédit : ESA/Hubble & NASA, R. Fedriani, J. Tan

La dernière image du télescope Hubble révèle la région de formation d’étoiles colorée et dynamique d’IRAS 16562-3959, mettant en évidence la combinaison de technologie et d’art dans le domaine de l’astronomie.

Si l’image de la semaine du télescope Hubble publiée il y a deux semaines était quelque peu sombre et subtile en apparence, l’image de cette semaine est un véritable déferlement de couleurs et d’activité ! Elle présente une région de formation d’étoiles relativement proche connue sous le nom d’IRAS 16562-3959 qui se trouve dans la Voie lactée dans la constellation du Scorpion, à environ 5900 années-lumière de la Terre.

Le rôle de la caméra grand champ 3 du télescope Hubble

Cette image a été compilée à partir d’observations de la caméra grand champ 3 (WFC 3) du télescope Hubble. Les nuances détaillées de couleur sont rendues possibles grâce aux quatre filtres distincts qui ont été utilisés pour collecter les données. Les filtres sont de minces lamelles de matériaux hautement spécialisés qui ne laissent passer que des longueurs d’onde lumineuses très spécifiques. Ils peuvent être glissés devant la partie du télescope qui est sensible à la lumière, permettant aux astronomes de contrôler les longueurs d’onde lumineuses collectées par chaque observation. Cela est utile non seulement pour des recherches scientifiques spécifiques, mais aussi pour la création d’images comme celle-ci.

L’art rencontre la science

Les observations brutes du télescope sont toujours monochromes, quelle que soit la gravité du filtre utilisé. Cependant, des artistes et des spécialistes de l’image spécialement formés peuvent sélectionner des couleurs qui correspondent à la plage de longueurs d’onde couverte par chaque filtre. Ou, dans le cas où un correspondance directe n’est pas possible – comme pour les données utilisées dans cette image, qui sont toutes dans le régime infrarouge, auquel les yeux humains ne sont pas sensibles – l’artiste peut sélectionner une couleur qui représente de manière sensée ce qui se passe. Par exemple, ils peuvent attribuer des couleurs plus bleues aux longueurs d’onde plus courtes et des couleurs plus rouges aux longueurs d’onde plus longues, comme c’est le cas dans le domaine de la lumière visible. Ensuite, les données de plusieurs filtres peuvent être combinées pour construire une image multicolore à la fois belle et ayant une signification scientifique.

Dévoilement des secrets de la formation des étoiles massives

Au centre de l’image, on pense qu’IRAS 16562-3959 héberge une étoile massive, d’environ 30 fois la masse de notre Soleil, qui est encore en processus de formation. Aux longueurs d’onde du proche infrarouge, auxquelles Hubble est sensible, la région centrale apparaît sombre car il y a tellement de poussière en travers du chemin. Cependant, la lumière du proche infrarouge s’échappe principalement sur deux côtés – en haut à gauche et en bas à droite – où un puissant jet provenant de la protostar massive a dégagé la poussière. Des images multi-longueurs d’onde comprenant cette incroyable scène d’Hubble nous aideront à mieux comprendre comment les étoiles les plus massives et les plus brillantes de notre galaxie naissent.