Intelligence animale surprenante – Une expérience révèle que les poissons-clowns savent compter

Patrick Lesggie






Par Okinawa Institute of Science and Technology (OIST) Graduate University 10 février 2024

Des recherches récentes révèlent que les poissons-clowns démontrent des capacités cognitives précédemment non reconnues, telles que la distinction des espèces en comptant les barres blanches sur d’autres poissons-clowns. À travers des expériences, il a été constaté que ces poissons montrent différents niveaux d’agression en fonction du nombre de barres, ce qui suggère une structure sociale et une capacité cognitive plus complexes que ce qui était précédemment compris.

Une nouvelle étude suggère que les poissons pourraient compter les barres verticales sur les intrus pour déterminer leur niveau de menace, et pour informer la hiérarchie sociale régissant leurs colonies d’anémones de mer.

Nous pensons souvent que les poissons sont des nageurs insouciants dans l’océan, réagissant au monde qui les entoure sans beaucoup de réflexion. Cependant, de nouvelles recherches de l’Institut de technologie et de sciences d’Okinawa (OIST) suggèrent que nos cousins marins pourraient être plus conscients que ce que nous leur attribuons.

En observant comment une colonie de poissons-clowns (Amphiprion ocellaris) – l’espèce du personnage principal du film Le Monde de Nemo – réagit aux intrus dans leur anémone de mer, les chercheurs de l’OIST ont découvert que les poissons reconnaissent différentes espèces de poissons-clowns en fonction du nombre de barres blanches sur leur corps.

Wild Amphiprion ocellaris

Poissons-clowns (Amphiprion ocellaris) photographiés à l’état sauvage. Crédit : Kina Hayashi

« La fréquence et la durée des comportements agressifs chez les poissons- clowns étaient plus élevées envers les poissons avec trois barres comme eux », explique le Dr Kina Hayashi de l’unité Marine Eco-Evo-Devo de l’OIST, premier auteur de l’article publié dans le Journal of Experimental Biology, « tandis qu’elles étaient plus faibles envers les poissons avec une ou deux barres, et les plus basses envers ceux sans barres verticales, ce qui suggère qu’ils sont capables de compter le nombre de barres pour reconnaître l’espèce de l’intrus. »

Le poisson-clown est normalement un hôte gracieux, permettant à de nombreuses espèces différentes de visiter leur anémone de mer. Cependant, si un membre de leur propre espèce, et qui ne fait pas partie de la colonie, entre dans leur maison, le plus grand poisson de la colonie, appelé le poisson alpha, mordra et pourchassera agressivement l’intrus.

Comportement agressif de l'Amphiprion ocellaris (poisson-clown)

Schématise le comportement agressif de l’Amphiprion ocellaris, ou du poisson-clown anémone, en réponse à différentes espèces de poissons-clowns, à la fois vivants et modèles. Crédit : Kina Hayashi

Expériences comportementales et résultats

Pour savoir comment ces poissons déterminent l’espèce de leurs visiteurs, le Dr. Hayashi et ses collègues ont réalisé deux séries d’expériences avec des poissons-clowns immatures élevés en laboratoire.

Dans la première série, ils ont placé différentes espèces de poissons-clowns, avec différents nombres de barres blanches, dans de petits étuis à l’intérieur d’un réservoir avec une colonie de poissons-clowns et ont observé à quelle fréquence et pendant combien de temps les poissons fixaient agressivement et tournaient autour de l’étui.

Dans la deuxième série, les chercheurs ont présenté une colonie de poissons-clowns avec différents disques en plastique peints avec la coloration authentique des poissons-clowns et mesuré le niveau d’agression envers ces modèles.

La réponse la plus agressive des poissons-clowns était envers les intrus avec trois barres comme eux. Les poissons et les modèles en plastique avec deux barres étaient légèrement moins attaqués, tandis que ceux avec une ou aucune barre recevaient la réponse la moins agressive. Des études antérieures ont montré que les poissons-clowns réagissent beaucoup plus fortement aux modèles avec des barres verticales qu’horizontales, ce qui suggère que la quantité de couleur blanche ou la présence générale de barres blanches n’est pas le facteur décisif.

Combinée à l’observation selon laquelle les disques en plastique, qui n’ont pas de caractéristiques définissant l’espèce en dehors des barres verticales, ont reçu la même réponse que les poissons vivants, les chercheurs suggèrent que les poissons semblent compter le nombre de barres blanches verticales pour informer leur niveau d’agression envers les intrus.

Modèles de poissons-clowns, expériences

Les modèles en plastique utilisés pour mesurer le comportement agressif du poisson-clown. Crédit : Kina Hayashi

Structure sociale et implications écologiques

« Les chercheurs ont également découvert une hiérarchie stricte dans les colonies de poissons-clowns, qui détermine quel poisson attaque l’intrus. À l’état sauvage, une colonie est généralement constituée d’une femelle alpha, d’un mâle bêta et de plusieurs juvéniles gamma. La position sociale au sein de la colonie est déterminée par de très légères différences de taille.

Les poissons-clowns obtiennent leur troisième et dernière bande lorsqu’ils grandissent suffisamment, c’est pourquoi l’actuel alpha utilise des méthodes strictes pour maintenir le statu quo, y compris pour chasser les membres de la colonie s’ils grandissent trop.

Bien que les chercheurs aient utilisé des poissons immatures qui n’ont pas encore métamorphosé en mâles ou femelles, ils ont quand même observé la même hiérarchie basée sur la taille, le plus grand juvénile prenant le rôle d’alpha et menant l’attaque contre l’intrus.

« Les poissons-clowns sont intéressants à étudier en raison de leur relation symbiotique unique avec les anémones de mer. Mais ce que montre cette étude, c’est qu’il y a beaucoup de choses que nous ne connaissons pas sur la vie dans les écosystèmes marins en général », explique le Dr Hayashi.

L’étude est un rappel alarmant de préserver les récifs coralliens fragiles que les poissons comme le poisson-clown habitent. Si le poisson-clown, qui est populaire à la fois comme animal de compagnie et dans les médias, peut nous surprendre par ses capacités à compter les barres et à maintenir des hiérarchies sociales strictes, alors cela soulève la question de combien d’animaux remarquables et de comportements animaux restent à découvrir dans ces écosystèmes menacés.

Référence : « Compter Nemo : Le poisson-clown Amphiprion ocellaris identifie l’espèce par le nombre de barres blanches » par Kina Hayashi, Noah J.M. Locke et Vincent Laudet, 1er février 2024, Journal of Experimental Biology.
DOI : 10.1242/jeb.246357