La grippe aviaire s’étend aux mammifères marins

Virus de la grippe aviaire

De nouvelles recherches révèlent l’adaptation du virus de la grippe aviaire H5N1 à se propager parmi les oiseaux et les mammifères marins, marquant une menace importante pour la conservation de la faune et soulignant la capacité du virus à affecter plusieurs espèces à travers l’Amérique du Sud. Les recherches soulignent le potentiel de préoccupation pour les humains du virus, alimenté par sa propagation rapide et ses taux de mortalité élevés parmi la faune touchée, y compris son impact mortel sur les mammifères marins et les oiseaux à travers le continent.

Les résultats ont soulevé des préoccupations concernant la conservation de la faune et la santé des écosystèmes.

Une étude de l’Université de Californie à Davis et de l’Institut national de technologie agricole (INTA) en Argentine révèle que le virus hautement contagieux de la grippe aviaire H5N1 a évolué pour se transmettre parmi les oiseaux et les mammifères marins, présentant un risque direct pour les efforts de conservation de la faune.

L’étude, publiée dans la revue Emerging Infectious Diseases, est la première caractérisation génomique du H5N1 chez la faune marine sur la côte atlantique de l’Amérique du Sud.

Pour l’étude, les scientifiques ont prélevé des échantillons de cerveau sur quatre otaries, un phoque et une sterne trouvés morts dans la rookerie de lions de mer la plus touchée en Argentine. Tous étaient positifs au H5N1.

Le séquençage du génome a révélé que le virus était presque identique dans chacun des échantillons. Les échantillons partageaient les mêmes mutations d’adaptation aux mammifères précédemment détectées chez quelques otaries au Pérou et au Chili, ainsi que dans un cas humain au Chili. À noter, les scientifiques ont également trouvé toutes ces mutations chez la sterne, une première en ce sens.

Éléphants de mer morts sur une plage en Argentine

Des éléphants de mer gisent morts sur une plage en Argentine après une épidémie de grippe aviaire dans la région en 2023. Crédit : Maxi Jonas

« Cela confirme que bien que le virus ait pu s’adapter aux mammifères marins, il a toujours la capacité d’infecter les oiseaux », a déclaré l’auteure principale Agustina Rimondi, virologiste à l’INTA. « Il s’agit d’une épidémie multi-espèces. »

Nous le savons car la séquence du virus dans la sterne conservait toutes les mutations d’adaptation aux mammifères. Ces mutations suggèrent un potentiel de transmission entre les mammifères marins.

« Ce virus reste encore un risque relativement faible pour les humains », a déclaré l’auteure principale Marcela Uhart, vétérinaire de la faune à l’Institut de santé publique vétérinaire de l’École de médecine vétérinaire de l’UC Davis et directrice de son programme Amérique latine au sein de l’Institut de santé de la faune Karen C. Drayer. « Tant que le virus continue de se reproduire chez les mammifères, il peut devenir une préoccupation plus importante pour les humains. C’est pourquoi il est si important de mener une surveillance et de fournir une alerte précoce. »

Le voyage du H5N1

Uhart appelle ce variant actuel du H5N1, clade 2.3.4.4b, « ce nouveau monstre ». Il est apparu en 2020, alors que le monde humain était en proie à une autre pandémie, le COVID-19. La grippe aviaire a commencé à tuer des dizaines de milliers d’oiseaux de mer en Europe avant de se propager en Afrique du Sud. En 2022, elle a atteint les États-Unis et le Canada, menaçant les volailles et les oiseaux sauvages. Elle s’est ensuite propagée au Pérou et au Chili à la fin de 2022.

Puis, il y a presque exactement un an, en février 2023, la grippe aviaire hautement pathogène est entrée en Argentine pour la première fois. Mais ce n’est qu’en août 2023, lorsque le virus a été découvert pour la première fois chez les lions de mer à l’extrémité sud de l’Amérique du Sud sur la côte atlantique de la Terre de Feu, que le virus a libéré son potentiel fatal dans la région. De là, il s’est rapidement propagé vers le nord, avec des conséquences mortelles, d’abord pour les mammifères marins, puis pour les oiseaux de mer.

Un article récent, coécrit par Uhart, a montré qu’une importante épidémie a tué 70 % des éléphanteaux nés lors de la saison de reproduction 2023. Les taux de mortalité ont atteint au moins 96 % au début de novembre 2023 dans les zones étudiées de la péninsule Valdés en Argentine.

« Lorsqu’il est arrivé en Argentine pour la première fois, nous ne savions pas s’il affecterait les éléphants de mer », a déclaré Uhart. « Nous n’avons jamais imaginé l’ampleur de ce qui allait suivre. »

Depuis 2022, le H5N1 en Amérique du Sud a tué au moins 600 000 oiseaux sauvages et 50 000 mammifères, dont des éléphants de mer et des lions de mer en Argentine, au Chili et au Pérou, ainsi que des milliers d’albatros dans les îles Malouines/Falkland.

Se dirigeant vers le sud

Le virus se dirige désormais vers le sud depuis l’Amérique du Sud, et les scientifiques s’inquiètent profondément de son impact potentiel sur les manchots et la faune en Antarctique.

Uhart et Ralph Vanstreels, ses collègues du Programme Amérique latine de l’UC Davis dans l’École de médecine vétérinaire, effectuent une surveillance de la faune pour le H5N1 en Antarctique ce mois-ci.

« Nous devons surveiller la capacité de ce virus à atteindre des espèces qui n’ont jamais été exposées à une infection par le H5N1 », a déclaré Rimondi. « Les conséquences dans ces espèces peuvent être très graves. »

Le concept de la santé unique rend hommage à l’interconnexion entre les humains, les animaux domestiques, la faune et l’environnement. Les épidémies interspécifiques sont des exemples troublants de telles connexions et nécessitent une collaboration mondiale entre les secteurs public, de la faune, agricole, de la santé et d’autres.

« Nous essayons d’être à l’avant-garde de la documentation, de l’enregistrement et de la fourniture d’alertes précoces », a déclaré Uhart. « Nous sommes dans cette région depuis 30 ans. Nous connaissons ces espèces. Nous travaillons avec des scientifiques qui ont 30 ans de données sur ces populations, donc nous pouvons savoir ce qui sera important pour l’avenir. Nous devons donner la parole à ces pauvres créatures. Personne ne prend conscience de l’ampleur de tout cela. »

Référence : « Highly Pathogenic Avian Influenza A(H5N1) Viruses from Multispecies Outbreak, Argentina, August 2023 » par Agustina Rimondi, Ralph E.T. Vanstreels, Valeria Olivera, Agustina Donini, Martina Miqueo Lauriente et Marcela M. Uhart, avril 2024, Emerging Infectious Diseases.
DOI : 10.3201/eid3004.231725