La pression ram : révélation des secrets de la formation des étoiles dans IC 3476

Galaxie naine IC 3476

Image du télescope spatial Hubble de la galaxie IC 3476, une galaxie naine située à 54 millions d’années-lumière dans la constellation de Coma Berenices. Elle subit une compression due à la pression dynamique, un processus qui affecte la formation d’étoiles. Bien que la galaxie semble calme, elle connaît une augmentation de la formation d’étoiles dans certaines zones en raison de la pression dynamique exercée par le milieu intergalactique. Crédit : ESA/Hubble & NASA, M. Sun

La compression due à la pression dynamique dans IC 3476 augmente la formation d’étoiles dans des zones spécifiques en comprimant le gaz, malgré l’apparence tranquille de la galaxie.

Cette image montre IC 3476, une galaxie naine située à environ 54 millions d’années-lumière de la Terre dans la constellation de Coma Berenices. Bien que cette image ne semble pas très dramatique — si nous devions anthropomorphiser la galaxie, nous pourrions dire qu’elle semble presque sereine — les événements physiques réels se déroulant dans IC 3476 sont très énergétiques. En fait, la petite galaxie subit un processus appelé compression due à la pression dynamique, qui provoque des niveaux de formation d’étoiles anormalement élevés dans les régions de la galaxie elle-même.

Comprendre la pression dynamique

Nous avons tendance à associer les lettres « RAM » avec l’acronyme RAM, qui fait référence à la mémoire vive dans l’informatique. Cependant, la pression dynamique a une définition totalement distincte en physique : c’est la pression exercée sur un corps lorsqu’il se déplace dans un fluide, en raison de la résistance globale du fluide. Dans le cas de galaxies entières subissant une pression dynamique, les galaxies sont les « corps » et le milieu intergalactique ou intra-amas (la poussière et le gaz qui imprègnent l’espace entre les galaxies, et pour ce dernier, les espaces entre les galaxies dans les amas) est le « fluide ».

Effets de la compression due à la pression dynamique

La compression due à la pression dynamique se produit lorsque la pression dynamique entraîne le décapage du gaz de la galaxie. Ce décapage du gaz peut entraîner une réduction du niveau de formation d’étoiles, voire son arrêt complet, car le gaz est absolument essentiel à la formation des étoiles. Cependant, la pression dynamique peut aussi comprimer d’autres parties de la galaxie, ce qui peut effectivement stimuler la formation d’étoiles. C’est ce qui semble se passer dans IC 3476 : il semble qu’il n’y ait absolument aucune formation d’étoiles en bordure de la galaxie subissant le décapage dû à la pression dynamique, mais ensuite les taux de formation d’étoiles dans les régions les plus profondes de la galaxie semblent être nettement au-dessus de la moyenne.