L’ADN ancien raconte une nouvelle histoire de la coexistence hommes-néandertaliens

Fragment d’os humain issu des nouvelles fouilles à Ranis. Crédit : Tim Schüler, TLD

Une étude génétique d’un site archéologique allemand révèle que les humains modernes vivaient en Europe du Nord il y a 45 000 ans, en chevauchant les Néandertaliens, et modifiant notre compréhension de l’histoire humaine précoce dans la région.Une analyse génétique de fragments osseux découverts sur un site archéologique dans le centre de l’Allemagne montre de manière concluante que les humains modernes – Homo sapiens – avaient déjà atteint l’Europe du Nord il y a 45 000 ans, se chevauchant avec les Néandertaliens pendant plusieurs milliers d’années avant que ces derniers ne s’éteignent. Les résultats établissent que le site près de Ranis, en Allemagne, connu pour ses lames d’outils en pierre finement éclatées en forme de feuille, est parmi les sites confirmés les plus anciens de la culture de l’âge de pierre de l’homme moderne dans le centre-nord et le nord-ouest de l’Europe.La preuve que Homo sapiens et Homo neanderthalensis ont vécu côte à côte est cohérente avec les preuves génomiques selon lesquelles les deux espèces se sont occasionnellement croisées. Cela nourrit aussi la suspicion que l’invasion de l’Europe et de l’Asie par les humains modernes il y a environ 50 000 ans a contribué à la disparition des Néandertaliens, qui occupaient la région depuis plus de 500 000 ans.L’analyse génétique, ainsi qu’une analyse archéologique, isotopique et de datation au radiocarbone du site de Ranis, sont détaillées dans un trio d’articles récemment publiés dans les revues Nature et Nature Ecology and Evolution.Les outils en pierre de la culture LRJ à Ranis. 1) pointe de lame bifaciale partielle caractéristique de la LRJ; 2) à Ranis, la LRJ contient également des pointes de feuille bifaciales finement fabriquées. Crédit : Josephine Schubert, Musée de Burg RanisLes lames de pierre de Ranis, appelées points de feuille, sont similaires aux outils en pierre trouvés sur plusieurs sites en Moravie, Pologne, Allemagne et Royaume-Uni. Ces outils, supposés avoir été produits par la même culture, appelée culture ou technocomplexe Lincombian–Ranisian–Jerzmanowician (LRJ). En raison de datations antérieures, le site de Ranis était connu pour être âgé de 40 000 ans ou plus, mais sans os reconnaissables indiquant qui avait fabriqué les outils, il n’était pas clair s’ils étaient le produit de Néandertaliens ou d’Homo sapiens.Les nouvelles découvertes démontrent que « Homo sapiens fabriquait cette technologie, et que Homo sapiens étaient aussi loin au nord à cette période, il y a 45 000 ans », a déclaré Elena Zavala, l’un des quatre premiers auteurs de l’article de Nature et Miller Research Fellow à l’Université de Californie, Berkeley. « Ainsi, il s’agit parmi les premiers Homo sapiens en Europe. »Zavala était doctorante à l’Institut Max Planck d’anthropologie évolutionniste (MPI-EVA) à Leipzig en 2018 lorsqu’elle a commencé à travailler sur le projet, qui a été un effort majeur dirigé par Jean-Jacque Hublin, ancien directeur de l’institut et professeur au Collège de France à Paris. « Le site de la grotte de Ranis apporte des preuves de la première dispersion de Homo sapiens à travers les latitudes supérieures de l’Europe. Il s’avère que…