L’ascension et la chute de l’Empire romain à travers les génomes anciens des Balkans

Patrick Lesggie

Crâne d’un individu d’origine ancestrale est-africaine trouvé à Viminacium, avec la lampe à huile représentant un aigle trouvée dans sa tombe. Crédit : Miodrag (Mike) Grbic

Une étude explorant l’histoire génomique des Balkans révèle des influences démographiques profondes anatoliennes et slaves antérieures au premier millénaire, remodelant notre compréhension du passé de la région à travers un mélange d’archéogénétique et de données historiques.

Une étude multidisciplinaire a reconstruit l’histoire génomique de la péninsule des Balkans au cours du premier millénaire de l’ère commune, une époque et un lieu de changement démographique, culturel et linguistique profond. L’équipe a récupéré et analysé des données génomiques complètes provenant de 146 personnes anciennes, principalement excavées en Serbie et en Croatie – dont plus d’un tiers provenait de la frontière militaire romaine du très site archéologique de Viminacium en Serbie – qu’ils ont co-analysées avec des données provenant du reste des Balkans et des régions avoisinantes.

Cosmopolitisme et migrations à l’époque romaine

Le travail, publié dans la revue Cell, met en évidence le cosmopolitisme de la frontière romaine et les conséquences à long terme des migrations qui ont accompagné l’effondrement du contrôle romain, y compris l’arrivée de personnes parlant des langues slaves. L’ADN archéologique révèle que malgré les frontières des États-nations qui les divisent, les populations des Balkans ont été façonnées par des processus démographiques communs.

« L’archéogénétique est un complément indispensable à la preuve archéologique et historique. Une image nouvelle et beaucoup plus riche apparaît lorsque nous synthétisons les documents écrits, les vestiges archéologiques tels que les biens funéraires et les squelettes humains, et les génomes anciens », a déclaré le co-auteur Kyle Harper, historien du monde romain antique à l’Université de l’Oklahoma.

Changements démographiques et influences de l’Est

Après que Rome a occupé les Balkans, elle a fait de cette région frontalière un carrefour, qui donnerait finalement naissance à 26 empereurs romains, dont Constantin le Grand, qui a déplacé la capitale de l’empire dans les Balkans orientaux lorsqu’il a fondé la ville de Constantinople.

L’analyse de l’équipe de l’ADN ancien montre qu’au cours de la période de contrôle romain, il y a eu une importante contribution démographique de personnes d’origine anatolienne qui ont laissé une empreinte génétique à long terme dans les Balkans. Ce changement de patrimoine génétique est très similaire à ce qu’une étude précédente a montré qu’il s’est produit dans la mégapole de Rome elle-même – le noyau d’origine de l’empire – mais il est remarquable que cela se soit également produit à la périphérie de l’Empire romain.

Une surprise en particulier est qu’il n’y a pas de preuves d’un impact génétique sur les Balkans de migrants d’origine italique : « Pendant la période impériale, nous détectons une arrivée d’ascendance anatolienne dans les Balkans et non de populations descendant des habitants de l’Italie », a déclaré Íñigo Olalde, chercheur d’IKERBASQUE à l’Université du Pays Basque et co-premier auteur de l’étude. « Ces anatoliens ont été intensément intégrés dans la société locale. À Viminacium, par exemple, il y a un sarcophage exceptionnellement riche dans lequel nous trouvons un homme de descendance locale et une femme de descendance anatolienne enterrés ensemble. »

L’équipe a également découvert des cas de mobilité sporadique à longue distance en provenance de régions lointaines, tels qu’un garçon adolescent dont la signature génétique ancestrale correspond le plus étroitement à la région du Soudan en Afrique subsaharienne et dont le régime alimentaire en enfance était très différent du reste des individus analysés. Il est mort au 2ème siècle après J-C et a été enterré avec une lampe à huile représentant une iconographie de l’aigle associée à Jupiter, l’un des dieux les plus importants pour les Romains.

« Nous ne savons pas s’il était soldat, esclave ou marchand, mais l’analyse génétique de son enterrement révèle qu’il a probablement passé sa petite enfance dans la région actuelle du Soudan, en dehors des limites de l’Empire, puis a suivi un long voyage qui s’est terminé avec sa mort à Viminacium (actuellement en Serbie), à la frontière nord de l’Empire », a déclaré Carles Lalueza-Fox, chercheur principal à l’Institut de biologie évolutive et directeur du musée des sciences naturelles de Barcelone.

Incorporation des peuples « barbares » et influences du nord

L’étude a identifié des individus d’ascendance mixte européenne du Nord et steppe pontique dans les Balkans à partir du 3ème siècle, bien avant l’effondrement final du contrôle impérial romain. L’analyse anthropologique de leurs crânes montre que certains d’entre eux étaient artificiellement déformés, une pratique typique de certaines populations des steppes, y compris des groupes qualifiés par des auteurs anciens de « Huns ». Ces résultats reflètent l’intégration de personnes venues au-delà du Danube dans la société balkanique des siècles avant la chute de l’Empire.

« Les frontières de l’Empire romain différaient des frontières des États-nations d’aujourd’hui. Le Danube servait de limite géographique et militaire de l’Empire. Mais il servait également de corridor de communication crucial, perméable au mouvement de personnes attirées par la richesse que Rome investissait dans sa zone frontalière », a déclaré le coauteur Michael McCormick, professeur Francis Goelet d’histoire médiévale à l’Université de Harvard.

Influence slave et changements démographiques

L’Empire romain a perdu définitivement le contrôle des Balkans au VIe siècle, et l’étude révèle l’arrivée subséquente à grande échelle dans les Balkans d’individus génétiquement similaires aux populations slaves de l’Europe de l’Est moderne. Leur empreinte génétique représente 30 à 60% de l’ascendance des populations balkaniques d’aujourd’hui, ce qui représente l’un des plus importants changements démographiques permanents dans toute l’Europe à l’époque du Moyen Âge.

L’étude est la première à détecter l’arrivée sporadique de migrants individuels ayant précédé de loin d’autres mouvements de population, tels qu’une femme d’origine européenne de l’Est enterrée dans un cimetière impérial supérieur. Ensuite, à partir du VIe siècle, des migrants d’Europe de l’Est sont observés en plus grand nombre ; comme en Angleterre anglo-saxonne, les changements de population dans cette région étaient à l’extrémité supérieure de ce qui s’est produit en Europe et étaient accompagnés de changements de langue.

« Selon notre analyse de l’ADN ancien, cette arrivée de populations slave dans les Balkans s’est déroulée sur plusieurs générations et a impliqué des groupes familiaux entiers, comprenant à la fois des hommes et des femmes », explique Pablo Carrión, chercheur à l’Institut de biologie évolutive et co-auteur principal de l’étude.

L’établissement des populations slaves dans les Balkans était plus important dans le nord, avec une contribution génétique de 50 à 60% en Serbie actuelle, et progressivement plus faible vers le sud, avec 30 à 40% dans la Grèce continentale et jusqu’à 20% dans les îles de la mer Égée. « L’impact génétique majeur des migrations slaves est visible non seulement dans les populations actuelles des Balkans parlant des langues slaves, mais aussi dans des endroits qui aujourd’hui ne parlent pas de langues slaves comme la Roumanie et la Grèce », a déclaré le co-auteur senior David Reich, professeur de génétique à l’Institut Blavatnik de l’Université de Harvard et professeur de biologie évolutive humaine à la Faculté des arts et des sciences de Harvard.

Collaboration interdisciplinaire et implications modernes

L’étude a nécessité une collaboration interdisciplinaire de plus de 70 chercheurs, dont des archéologues qui ont excavé les sites, des anthropologues, des historiens et des généticiens.

« Ce travail illustre comment les données génomiques peuvent être utiles pour aller au-delà des débats houleux sur l’identité et l’ascendance qui ont été inspirés par des récits historiques enracinés dans les nationalismes naissants du XIXe siècle et qui ont contribué aux conflits du passé », a déclaré Lalueza-Fox.

L’équipe a également généré des données génomiques de Serbes actuels divers qui pouvaient être comparées avec des génomes anciens et d’autres groupes actuels de la région.

« Nous avons constaté qu’il n’existait pas de base de données génomique des Serbes modernes. Nous avons donc échantillonné des personnes qui s’identifiaient comme Serbes sur la base de traits culturels communs, même si elles habitaient dans différents pays tels que la Serbie, la Croatie, le Monténégro ou l’ex-République yougoslave de Macédoine », a déclaré le co-auteur Miodrag Grbic, professeur à l’Université de Western Ontario, Canada.

La co-analyse des données avec celles d’autres personnes actuelles de la région, ainsi qu’avec les individus anciens, montre que les génomes des Croates et des Serbes sont très similaires, reflétant un héritage commun avec des proportions similaires d’ascendance slave et balkanique locale.

« L’analyse de l’ADN ancien peut contribuer, lorsqu’elle est analysée avec les données archéologiques et les documents historiques, à une compréhension plus riche de l’histoire des Balkans », a déclaré Grbic. « L’image qui émerge n’est pas celle de la division, mais celle de l’histoire partagée. Les gens de l’âge du Fer dans les Balkans ont été également impactés par les migrations à l’époque de l’Empire romain, et par la migration slave plus tard. Ensemble, ces influences… »