Le futur appartient aux champignons – Une nouvelle ère pour la biodiversité boréale

Les forêts boréales contiennent une diversité d’endophytes fongiques essentiels à la santé des plantes et à la résilience des écosystèmes, avec de nouvelles recherches révélant leur biodiversité et leur sensibilité au climat, soulignant l’importance de comprendre et de préserver ces champignons face aux changements climatiques.

L’épinette, le pin, le sapin et d’autres variétés d’arbres dominent les vastes étendues froides de territoire qui s’étendent à travers l’Amérique du Nord, le nord de l’Europe et la Russie, formant une vaste ceinture circumpolaire autour de la planète. Ces forêts boréales représentent l’écosystème terrestre le plus étendu et sont les forêts les plus septentrionales de la planète.

Nichés au cœur des tissus photosynthétiques, ou mangeurs de lumière, des arbres boréaux – et au sein des abondants lichens nuageux et des mousses plumeuses qui tapissent le sol entre eux – se trouvent des champignons. Ces champignons sont des endophytes, ce qui signifie qu’ils vivent à l’intérieur des plantes, souvent dans un arrangement mutuellement bénéfique.

« Il est indispensable pour une plante de vivre dans un monde fongique », a déclaré Betsy Arnold, professeure à l’École des sciences végétales de la Faculté d’agriculture, de vie et de sciences de l’environnement et au département d’écologie et de biologie évolutive de la Faculté des sciences et membre de l’Institut Bio5. « Les champignons endophytes sont essentiels à la santé des plantes de manière encore incomprise, mais ce que nous savons des endophytes en général, c’est qu’ils sont très efficaces pour protéger les plantes contre les maladies et les aider à être plus résilientes face aux facteurs de stress environnementaux, comme la chaleur. Ils ont été partie prenante d’une révolution importante dans notre compréhension des plantes. »

Il y a plus d’une décennie, Arnold et son équipe se sont lancées dans une aventure d’un mois au cœur de la nature sauvage du nord-est du Canada pour comprendre comment ces espèces fongiques s’adaptent à différents microenvironnements et comment elles pourraient survivre aux changements climatiques futurs.

Après plus d’une décennie d’analyse, leurs conclusions ont été publiées dans la revue Current Biology.

« Notre étude collaborative a mis en lumière la diversité du biome boréal des champignons endophytes nouvellement découverts et leur sensibilité au climat », a déclaré Shuzo Oita, co-premier auteur de l’étude. « Les endophytes sont souvent négligés car ils se trouvent dans les tissus sains des plantes, mais leur importance pour la biodiversité et les écosystèmes a été récemment révélée. »

La collecte des données pour en arriver à cette conclusion a été un effort titanesque qui a nécessité à Arnold et ses collègues de réaliser l’un des travaux de terrain les plus intenses de sa vie.

Pendant un mois, durant l’été 2011, l’équipe a contracté un pilote expert « pour accéder à des endroits où les routes ne vont pas », a déclaré Arnold. L’équipe de six personnes a traversé les forêts boréales du Canada jusqu’au bord de la toundra arctique, en posant leur hydravion dans les lacs en chemin.

« Trente-six fois, ils ont décollé et atterri parmi les lacs isolés parsemant le paysage. En général, ils ont passé environ six à vingt-quatre heures à chaque site d’échantillonnage. »

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