Le radar d’observation spatiale TIRA capture les dernières images de l’ERS-2 dérivant dans le ciel

ERS-2 Satellite February 19

Image radar du satellite ERS-2 du 19 février 2024 : Module solaire intact. Crédit : Fraunhofer FHR

L’Agence Spatiale Européenne (ESA) et le Centre conjoint de surveillance de l’espace ont mandaté le Fraunhofer FHR pour accompagner la rentrée atmosphérique du satellite ERS-2 retiré. Avec son radar unique d’observation spatiale TIRA (Tracking and Imaging Radar), les dernières orbites ont été mesurées avec une grande précision et les dernières images de l’ERS-2 ont été générées. Pour la première fois, les changements de structure pendant la rentrée atmosphérique ont été capturés en images.

Après une mission extrêmement réussie et près de 30 ans en orbite, l’ERS-2 de l’ESA est entré dans l’atmosphère le 21 février 2024, vers 18h17 CET (17h17 UTC). Auparavant, les chercheurs de l’Institut Fraunhofer de physique des hautes fréquences et des techniques de radar (FHR) avaient mesuré le satellite de l’ESA à plusieurs reprises pendant environ une semaine. Les dernières images de l’ERS-2 dérivant dans le ciel ont été enregistrées par le système d’antenne de 34 mètres de TIRA vers 8h00 CET le 21 février, environ 10 orbites avant la rentrée atmosphérique. Fait intéressant, les panneaux solaires de l’ERS-2 semblent déjà courbés et partiellement détachés du reste du satellite à ce moment-là.

ERS-2 Satellite February 20

Image radar du satellite ERS-2 du 20 février 2024 : Module solaire courbé. Crédit : Fraunhofer FHR

« Dans nos données, nous pouvons voir un pli clair dans les panneaux solaires d’une part, et des artefacts qui pourraient être causés par des mouvements non contrôlés et rapides de l’autre », explique Felix Rosebrock, expert en radar au Fraunhofer FHR. « Ce qui est particulièrement remarquable car les changements de structure ont été capturés en images pour la première fois lors de la rentrée atmosphérique. »

ERS-2 Satellite February 21

Image radar du satellite ERS-2 du 21 février 2024 : Module solaire cassé. Crédit : Fraunhofer FHR

Lors de la prédiction de la trajectoire de rentrée d’un satellite, les experts le considèrent comme un objet rigide jusqu’à la fin. Si le panneau solaire de l’ERS-2 était déjà lâche et mobile à un stade antérieur, l’orbite du satellite aurait pu être influencée de façon imprévisible par la friction atmosphérique. Les experts analysent maintenant les données collectées lors de la rentrée de l’ERS-2 pour confirmer les dommages précoces aux panneaux solaires. Si cela est lié au fait que la rentrée s’est produite légèrement plus tard que prévu, cette recherche pourrait aider à améliorer les prédictions des futures rentrées atmosphériques naturelles.