Les voyages de la vie d’un mammouth laineux ayant vécu il y a plus de 14 000 ans, racontés par les chercheurs.

Patrick Lesggie

Une étude révolutionnaire sur un mammouth laineux nommé Élmayuujey’eh a révélé ses voyages étendus il y a plus de 14 000 ans à travers le nord-ouest du Canada et de l’Alaska, offrant des informations sur les comportements, les structures sociales mammoths et leurs interactions avec les premiers humains.

La recherche sur un mammouth laineux de 14 000 ans dévoile ses schémas de migration, ses interactions avec les premiers humains et ses contributions à la compréhension de la vie et de l’extinction des mammouths.

Une équipe internationale de chercheurs de l’Université McMaster, de l’Université de l’Alaska Fairbanks et de l’Université d’Ottawa a suivi et documenté les déplacements et les connexions génétiques d’une femelle mammouth laineux qui a parcouru la Terre il y a plus de 14 000 ans.

Elle a parcouru des centaines de kilomètres à travers le nord-ouest du Canada et de l’Alaska au cours de sa vie, qui a pris fin lorsqu’elle a rencontré certains des premiers hommes à avoir traversé le pont terrestre de Béring.

Les derniers mammouths laineux ont vécu aux côtés des premiers peuples de la région pendant au moins 1 000 ans, mais on sait peu de choses sur la manière dont les mammouths se sont déplacés dans un paysage de plus en plus peuplé par des personnes et si ces mouvements les ont rendus plus vulnérables à la chasse.

Sina Beleka Woolly Mammoth Sample

Sina Beleka, chercheuse postdoctorale au McMaster Ancient DNA Centre et co-auteure de l’étude, examine un échantillon. Crédit : Sidney Roth/Université McMaster

Découvertes archéologiques et analyse génétique

Le mammouth au centre de cette étude, nommé Élmayuujey’eh par le conseil du village de Healy Lake, a été découvert à Swan Point, le plus ancien site archéologique en Alaska, qui contenait également les restes d’un jeune mammouth et d’un bébé mammouth. Des restes de mammouth ont également été trouvés sur trois autres sites archéologiques à moins de 10 km de Swan Point.

Les chercheurs ont effectué une analyse isotopique détaillée d’une défense complète et des analyses génétiques des restes de nombreux autres mammouths individuels pour reconstituer les déplacements de leur sujet et ses relations avec d’autres mammouths sur le même site et à proximité. Ils ont déterminé que la région de Swan Point était probablement un lieu de rencontre pour au moins deux troupeaux matriarcaux étroitement liés, mais distincts.

Les résultats ont été publiés le 17 janvier dans le journal Science Advances.

« C’est une histoire fascinante qui montre la complexité de la vie et du comportement des mammouths, pour lesquels nous n’avons que très peu d’informations », explique l’évolutionniste génétique Hendrik Poinar, directeur du McMaster Ancient DNA Centre, qui a dirigé l’équipe ayant séquencé les génomes mitochondriaux de huit mammouths laineux trouvés à Swan Point et sur d’autres sites voisins pour déterminer s’ils étaient liés et comment.

Woolly Mammoth Sample

Un échantillon utilisé dans l’étude qui a suivi les déplacements d’un mammouth laineux qui a parcouru la Terre il y a 14 000 ans. Crédit : Sidney Roth/Université McMaster

Vie des mammouths et impact humain

Des chercheurs de l’Université de l’Alaska Fairbanks ont effectué des analyses isotopiques de la défense. Les défenses de mammouths ont poussé comme des troncs d’arbre, avec des couches minces marquant une croissance régulière, et les isotopes de différents éléments – l’oxygène et le strontium, par exemple – ont fourni des informations sur les déplacements du sujet.

La femelle mammouth avait environ 20 ans lorsqu’elle est morte, ayant passé une grande partie de sa vie dans une région relativement petite du Yukon. Les chercheurs rapportent qu’à mesure qu’elle vieillissait, elle a parcouru plus de 1000 km en seulement trois ans, s’installant dans l’intérieur de l’Alaska et mourant à proximité d’un jeune mammouth avec lequel elle était probablement liée matriarcalement.

On suppose que les mammouths se comportaient beaucoup comme les éléphants modernes, avec des femelles et des jeunes vivant dans des troupeaux matriarcaux étroitement unis et des mâles matures voyageant seuls ou en groupes masculins plus lâches, souvent avec des aires de répartition plus vastes que les femelles.

Les chercheurs affirment que l’utilisation de plusieurs formes d’analyse, comme dans cette étude, leur permet de faire des déductions sur le comportement des mammouths disparus.

L’équipe de McMaster a extrait et analysé l’ADN ancien de la défense d’Élmayuujey’eh, révélant que le mammouth était étroitement lié aux autres mammouths du même site et plus éloigné de ceux d’un site voisin appelé Holzman.

Les premières populations humaines, dotées d’une profonde connaissance des mammouths et de la technologie pour les chasser, ont profité des habitats des mammouths, utilisant les restes scavengés et chassés comme matières premières pour fabriquer des outils, rapportent les chercheurs.

En plus de l’impact direct de la chasse sur les populations de mammouths, l’activité humaine et les établissements humains ont peut-être également indirectement affecté les populations de mammouths en limitant leurs déplacements et leur accès à leurs zones de pâturage préférées.

« Pour les premiers habitants d’Alaska, ces localités étaient importantes pour l’observation et l’appréciation, et aussi une source de nourriture potentielle », explique Poinar.

Les données recueillies suggèrent que les populations humaines ont structuré leurs camps de chasse saisonniers en fonction de l’endroit où les mammouths se rassemblaient et ont peut-être joué un rôle indirect dans leur extinction locale en Alaska, qui a été aggravée par un climat et une végétation en évolution rapide.

Ces privations ne semblaient pas avoir affecté le mammouth étudié, cependant.

« Elle était une jeune adulte dans sa pleine puissance. Ses isotopes ont montré qu’elle n’était pas mal nourrie et qu’elle est morte à la même saison que le camp de chasse saisonnier à Swan Point où sa défense a été trouvée », explique l’auteur principal Matthew Wooller, qui est directeur de l’Alaska Stable Isotope Facility et professeur au College of Fisheries and Ocean Sciences de l’UAF.

« Il s’agit plus que d’examiner des outils en pierre ou des restes et de spéculer. Cette analyse des mouvements de toute une vie peut vraiment aider à comprendre comment les gens et les mammouths vivaient dans ces zones », déclare Tyler Murchie, un chercheur postdoctoral récent à McMaster qui a mené l’analyse de l’ADN ancien avec Sina Baleka. « Nous pouvons continuer à élargir considérablement notre compréhension génétique du passé, et répondre à des questions plus nuancées sur la manière dont les mammouths se déplaçaient, comment ils étaient liés les uns aux autres et comment cela se connecte à l’homme ancien. »

Pour en savoir plus sur cette recherche, voir Réécrire l’histoire des mammouths laineux et de la colonisation américaine.

Référence: « Les déplacements d’une femelle mammouth laineux se terminent dans un camp de chasseur-cueilleur ancien en Alaska » par Audrey G. Rowe, Clement P. Bataille, Sina Baleka, Evelynn A. Combs, Barbara A. Crass, Daniel C. Fisher, Sambit Ghosh, Charles E. Holmes, Kathryn E. Krasinski, François Lanoë, Tyler J. Murchie, Hendrik Poinar, Ben Potter, Jeffrey T. Rasic, Joshua Reuther, Gerad M. Smith, Karen J. Spaleta, Brian T. Wygal et Matthew J. Wooller, 17 janvier 2024, Science Advances.

DOI: 10.1126/sciadv.adk0818

Cette recherche a été financée en partie par le Conseil de recherches en sciences naturelles et en génie du Canada (CRSNG).