L’Escadron des Étourneaux : les CubeSats de la NASA prennent formation dans l’espace

Patrick Lesggie

La mission Starling de la NASA testera de nouvelles technologies pour la navigation autonome en essaim sur quatre CubeSats en orbite terrestre basse. Crédit : Blue Canyon Technologies/NASA

La mission Starling de la NASA surmonte les premiers défis, avec ses sondes spatiales maintenant en formation et se préparant à des expériences avancées sur la technologie de l’essaim.

Les sondes spatiales Starling de la NASA sont en formation : l’équipe de la mission a passé les deux derniers mois à résoudre les problèmes et à mettre en service les quatre sondes spatiales, surnommées Blinky, Pinky, Inky, et Clyde.

Pinky, Inky et Clyde ont achevé avec succès la mise en service de leur système de propulsion et ont effectué des manœuvres pour se mettre en configuration d’opérations en essaim, maintenant une distance de 50 à 200 km les unes des autres. Les trois ont également réussi à démontrer des communications bidirectionnelles avec leurs radios de liens transversaux dans cette proximité plus rapprochée.

Après le lancement, les opérateurs au sol ont remarqué une fuite du système de propulsion sur Blinky, ce qui a provoqué l’entrée de la sonde spatiale dans une orbite légèrement plus basse. Le problème a été résolu, mais il a provoqué le déplacement de la sonde spatiale bien devant les autres. Pour corriger cela, les trois autres sondes spatiales ont effectué des manœuvres pour rattraper Blinky et l’essaim est maintenant réuni. L’équipe Starling continue de tester le système de propulsion de Blinky pendant que la sonde spatiale est en position d’essaim.

Tester et mettre en service les sondes spatiales est une étape importante dans la préparation des opérations d’expériences en essaim, ainsi que dans la compréhension des défis que pourraient rencontrer les futurs essaims de sondes spatiales. La prochaine étape de la mission se concentrera sur le développement et le test de technologies clés pour les essaims.

Starling de la NASA

La mission Starling de la NASA testera de nouvelles technologies pour la navigation autonome en essaim sur quatre CubeSats en orbite terrestre basse. Crédit : Centre de recherche Ames de la NASA

Mission Starling de la NASA

La mission Starling de la NASA représente un bond significatif dans la technologie de l’exploration spatiale, en particulier dans le domaine des CubeSats. La mission tourne autour d’un groupe de petites sondes spatiales, nommées Starling CubeSats, qui comprend quatre unités nommées de manière unique : Blinky, Pinky, Inky, et Clyde. Ces CubeSats sont conçus pour fonctionner en configuration d’essaim, une approche pionnière dans le vol en formation des sondes spatiales.

L’objectif principal de la mission Starling est de démontrer et de valider les technologies requises pour que les sondes spatiales volent de manière autonome en formation. Cela implique des manœuvres complexes pour maintenir une formation spécifique, en l’occurrence, maintenir les sondes spatiales à une distance de 50 à 200 kilomètres les unes des autres. De telles formations sont vitales pour toute une gamme de missions et d’expériences futures d’exploration spatiale, y compris l’observation de la Terre avancée et l’exploration spatiale profonde.

Starling est financé par le programme de technologie de petits satellites de la NASA, basé au Centre de recherche Ames de la NASA dans la Silicon Valley californienne et au sein de la direction de la mission de technologie spatiale de l’agence à Washington.