L’hydrologue oublié : comment une étude négligée il y a un siècle a alimenté la crise du fleuve Colorado

Patrick Lesggie

Eugène Clyde La Rue collecte des mesures de courant de Havasu Creek, un affluent du fleuve Colorado, dans le parc national du Grand Canyon récemment fondé en 1923. Crédit : USGS

La hydrologue Shemin Ge insiste sur la nécessité d’apprendre des erreurs du passé dans la gestion des ressources en eau du fleuve Colorado. Soulignant le travail méconnu d’Eugene Clyde La Rue, elle encourage l’inclusion de données scientifiques et de perspectives autochtones dans la révision des allocations d’eau d’ici 2026, à la lumière des défis actuels et des impacts du changement climatique.

Lorsqu’il s’agit du fleuve Colorado, l’histoire se répète souvent, mais cela ne devrait pas être nécessaire.

C’est le message clé du hydrologue de l’Université du Colorado à Boulder, Shemin Ge, qui a récemment présenté un morceau peu connu de l’histoire du fleuve lors de la réunion de l’Union américaine de géophysique (AGU) à San Francisco.

L’histoire de l’hydrologue Eugene Clyde La Rue, selon Ge, peut aider à expliquer la crise actuelle de l’eau à laquelle sont confrontés de nombreux états de l’ouest américain.

La Rue Collects Measurementss From Nankoweap Creek

La Rue collecte des mesures de Nankoweap Creek près du Grand Canyon. Crédit : USGS

La présentation de Ge porte sur une décision prise en 1922, lorsque les sept hommes composant la Commission du fleuve Colorado ont conclu un accord pour diviser l’eau du fleuve Colorado. Ce cours d’eau parcourt plus de 1450 miles et traverse sept états. La commission s’est appuyée sur une estimation du service de réclamation des États-Unis suggérant que 16,4 millions de pieds-acre d’eau passaient par le fleuve à Lees Ferry, en Arizona, chaque année. (Un pied-acre équivaut à la quantité d’eau nécessaire pour submerger un acre de terre à une profondeur de 1 pied).

Mais, selon Ge, la commission n’a pas non plus tenu compte d’une deuxième étude moins commode datant de 1916. Se basant sur ses propres données de terrain, La Rue, travaillant pour l’United States Geological Survey, avait calculé que le fleuve Colorado déversait seulement 15 millions de pieds-acre d’eau.

« C’est intriguant de constater comment un si bon travail à l’époque a été ignoré, que ce soit par intention ou par ignorance », a déclaré Ge, professeur au Department of Geological Sciences de l’Université du Colorado à Boulder.

Elle craint que cela ne se reproduise. En 2022, les lacs Mead et Powell, les deux principaux réservoirs du fleuve Colorado, ont atteint des niveaux jamais vus auparavant, suscitant des inquiétudes quant à un état de « bassin mort » dans lequel l’eau pourrait entrer mais pas sortir des réservoirs.

Actuellement, les sept états faisant partie du Compact du fleuve Colorado travaillent à réviser un ensemble d’accords et de directives d’ici 2026. Ge espère que, cette fois, les dirigeants travailleront en étroite collaboration avec les scientifiques et une gamme de membres de la communauté, en particulier les groupes autochtones, afin d’établir une Loi du fleuve qui tienne compte de la quantité d’eau réellement présente dans l’ouest, maintenant et dans le futur.

Cela deviendra de plus en plus important, a-t-elle déclaré, alors que le changement climatique continue de faire fondre les pâmoisons neigeuses de l’ouest.

« Il y a tellement de choses que nous pouvons apprendre de l’histoire pour améliorer la façon dont nous gérons notre eau », a déclaré Ge. « En ce moment, je ne pense pas que nous en fassions assez ».

Water Intake Towers at Hoover Dam

Les niveaux d’eau chutent sur le lac Mead près du barrage Hoover en 2021.

En suivant le fleuve

Elle a d’abord appris l’histoire de La Rue à travers le livre de 2019, « Science Be Dammed » d’Eric Kuhn et John Fleck. Elle et ses collègues ont fait part de leurs observations cet été dans le magazine « Eos ».

Pensez-y comme un conte de deux estimations.

À partir de 1914, La Rue a parcouru une grande partie du fleuve et de ses affluents, collectant des données de première main sur l’écoulement de l’eau. Cela comprenait des mesures de la profondeur du fleuve et de sa vitesse d’écoulement.

« Nous faisons encore cela dans nos cours d’introduction à la géologie », a déclaré Ge. « C’est très peu technologique, mais élégant ».

Pour parvenir à son évaluation de 16,4 millions de pieds-acre, en revanche, la Commission du fleuve Colorado, dirigée par le Secrétaire au Commerce et futur Président Herbert Hoover, s’est appuyée sur une étude beaucoup moins rigoureuse : des mesures prises à un seul endroit près de Yuma, en Arizona, à des centaines de miles au sud de Lees Ferry.

« Ils ont pris le nombre le plus élevé », a déclaré Ge. « Un nombre plus élevé rendait probablement les allocations plus faciles à négocier car il y avait plus d’eau à diviser ». Les 40 millions de personnes qui dépendent aujourd’hui du fleuve Colorado pour leur eau pourraient en payer le prix.

Apprentissage du passé

Aujourd’hui, la recherche situe l’écoulement du fleuve Colorado à environ 13 millions de pieds-acre par an, ce qui rend même les modestes estimations de La Rue semblant irréalistes. Le Compact du fleuve Colorado continue cependant à attribuer de l’eau en se basant sur la valeur de 16,4 millions de pieds-acre : le Colorado, le Nouveau-Mexique, l’Utah et le Wyoming revendiquent ensemble 7,5 millions de pieds-acre. L’Arizona, la Californie et le Nevada obtiennent le même montant, et le Mexique est censé puiser 1,4 million.

Ge espère que, dans la perspective de l’année 2026, ces sept états feront ce qu’Hoover n’a pas pu faire – s’appuyer sur la meilleure science disponible pour développer des estimations réalistes de la quantité d’eau qui s’écoulera probablement dans le fleuve des décennies à venir. Elle a ajouté que les groupes autochtones doivent être une part importante de ce processus. Plusieurs tribus détiennent certains des droits les plus anciens à l’eau dans l’ouest des États-Unis mais ne disposent pas de l’infrastructure nécessaire pour accéder à une grande partie de leur part.

« Nous ne parlons pas assez de la quantité d’eau dans le fleuve Colorado », a déclaré Ge. « Nous parlons de sécheresses, d’infrastructures et de la conservation de l’eau. Mais la première priorité ne devrait-elle pas être de voir combien d’eau nous avons réellement ? C’est beaucoup moins que ce que nous pensons. »