Observation surprenante de loups chassant des loutres de mer et des phoques

Patrick Lesggie

De nouvelles observations de loups chassant des mammifères marins dans le parc national de Katmai en Alaska remettent en question les vues existantes sur le régime alimentaire des loups, révélant un passage significatif de proies terrestres à des proies marines. Cette recherche révolutionnaire souligne le rôle des loups dans les écosystèmes côtiers et ouvre la voie à des études écologiques supplémentaires.

Des récits de première main montrant des loups chasser et capturer avec succès un phoque commun, ainsi qu’un autre cas où une meute de loups a attaqué et consommé une loutre de mer le long de la côte de Katmai, en Alaska, ont incité les chercheurs à reconsidérer les hypothèses sur le comportement de chasse des loups.

Les loups avaient déjà été observés consommant des cadavres de loutres de mer, mais la manière dont ils les obtenaient et la fréquence du charognage par rapport à la chasse aux proies marines sont largement inconnues. Des scientifiques de l’Université d’État de l’Oregon, du Service des parcs nationaux et du département de la pêche et du gibier de l’Alaska commencent à changer cela avec un article récemment publié dans la revue Ecology.

Loups chassant un phoque dans le parc national de Katmai en Alaska. Crédit : Kelsey Griffin, Service des parcs nationaux

Observations inédites du comportement de la faune

Dans l’article, ils décrivent plusieurs incidents qu’ils ont observés impliquant des loups et des mammifères marins dans le parc national de Katmai qu’ils estiment n’avoir jamais été documentés auparavant :

  • En 2016, les chercheurs ont été témoins de la chasse et de la mise à mort d’un phoque commun par un loup mâle. Le loup était positionné près de l’embouchure d’un ruisseau lorsqu’il a chargé dans l’eau, attrapant la queue du phoque commun. Le loup a continué à déchirer la chair de la queue du phoque et après environ 30 minutes de lutte, le phoque a semblé se fatiguer, se démenant pour relever la tête hors de l’eau. Le loup a traîné le phoque sur le banc de sable exposé et a commencé à déchirer la blessure existante et à consommer la queue.
  • Pendant trois jours différents en 2016, 2018 et 2019, les scientifiques et d’autres ont observé des loups transporter des carcasses de loutres de mer.
  • En 2021, les chercheurs ont observé trois loups chasser et manger une loutre de mer adulte sur une île pendant une marée basse. Ils ont observé les loups se rendre sur l’île, puis les ont perdus de vue pendant environ une minute, avant de les voir réapparaître avec une loutre de mer inerte. Ils se sont nourris de la carcasse pendant environ 60 minutes. Une fois les loups partis, les chercheurs ont examiné le site de la chasse et ont trouvé une zone de sang concentré où la loutre de mer a probablement été tuée. La présence de sang indique que la loutre de mer était encore en vie lorsqu’elle a été attaquée par les loups, plutôt que d’être charognée, notent les chercheurs.

« Il s’agit d’une documentation vraiment excitante de comportements que nous croyons n’avoir jamais été directement observés par les scientifiques », a déclaré Ellen Dymit, doctorante à l’Université d’État de l’Oregon. « Cela nous oblige en quelque sorte à reconsidérer les hypothèses qui sous-tendent bon nombre de nos décisions de gestion et de modélisation autour des populations de loups et de leurs proies, qui supposent souvent que les loups dépendent d’ongulés comme l’élan et le wapiti. »

Implications et Découverte Initiale

Le projet de recherche a débuté en 2016 lorsque Kelsey Griffin, biologiste du Service des parcs nationaux, et certains de ses collègues se sont arrêtés pour déjeuner sur la plage lors d’une journée de collecte de débris marins et d’enquêtes sur la mortalité des oiseaux au parc national de Katmai.

« Apparemment de nulle part, alors que nous étions assis là, nous avons vu ce loup blanc transporter une loutre juste en trottinant à côté », a déclaré Griffin. « Quoi ? J’étais juste bouleversée. Je n’avais jamais rien vu de tel auparavant.

« Ensuite, j’ai demandé à mes collègues : ‘Est-ce que quelqu’un a déjà vu ça avant ? Les loups mangent-ils souvent des loutres de mer ?’ J’ai posé beaucoup de questions sur les loups et il semblait qu’il n’y avait pas beaucoup d’informations à leur sujet. C’était l’observation initiale. J’ai juste eu de la chance. Les loups de la côte de Katmai n’ont jamais été étudiés et notre recherche met en lumière le rôle unique des loups dans les écosystèmes littoraux en Alaska. »

Loup et phoque

Loup chassant un phoque sur la côte de Katmai en Alaska. Crédit : Kelsey Griffin, Service des parcs nationaux

 

Griffin a contacté Gretchen Roffler, biologiste au département de la pêche et du gibier de l’Alaska, qui a présenté Griffin à Taal Levi, professeur à l’Université d’État de l’Oregon et conseiller de Dymit.

Le projet s’appuie sur le travail de Roffler, Levi et d’autres sur les loups et les loutres de mer sur Pleasant Island, un paysage insulaire adjacent à la baie Glacier, à environ 64 kilomètres à l’ouest de Juneau et à des centaines de kilomètres à l’est de Katmai, de l’autre côté du golfe d’Alaska.

Dans un article publié plus tôt cette année, ils ont découvert que les loups de Pleasant Island ont fait chuter une population de cerfs et ont basculé vers une alimentation principale à base de loutres de mer en quelques années seulement. Ils estiment qu’il s’agit du premier cas de loutres de mer devenant la principale source de nourriture pour un prédateur terrestre.

Les prochains articles incluront une analyse des loups et des loutres de mer des parcs nationaux de Lake Clark, de Glacier Bay et de Kenai Fjords, en plus de Katmai. L’équipe de recherche prévoit d’étudier comment la densité de loutres de mer impacte le régime alimentaire des loups et les variations du régime alimentaire des loups au niveau de la meute par rapport au niveau individuel.

Référence: “Wolves on the Katmai coast hunt sea otters and harbor seals” de Kelsey R. Griffin, Gretchen H. Roffler et Ellen M. Dymit, 03 octobre 2023, Ecology.
DOI: 10.1002/ecy.4185

Dymit, Griffin et Roffler sont tous auteurs de l’article. Dymit et Levi font partie du Département des sciences de la pêche, de la faune et de la conservation de l’École des sciences agricoles de l’Université d’État de l’Oregon. Griffin est directrice du Centre d’océanographie et d’apprentissage de l’Alaska à Seward, en Alaska. Roffler est basé à Douglas, en Alaska.