Pourquoi l’électrochoc fonctionne-t-il ? Les scientifiques pourraient avoir résolu un mystère vieux de cent ans

Patrick Lesggie

La thérapie électroconvulsive (ECT) est un traitement efficace contre la dépression, probablement en fonctionnant en augmentant l’activité apériodique dans le cerveau. Des recherches récentes fournissent des informations sur son mécanisme, ouvrant la voie à des traitements de santé mentale améliorés et à une meilleure compréhension de l’activité cérébrale.

Les scientifiques de l’UC San Diego pourraient avoir résolu le mystère centenaire de l’efficacité de ce traitement controversé.

La thérapie électroconvulsive (ECT), anciennement connue sous le nom d’électrochoc, consiste à déclencher une brève crise dans le cerveau à l’aide de courants électriques contrôlés. L’ECT est notamment efficace dans le traitement de certains troubles mentaux, en particulier la dépression, mais les raisons de son efficacité ont longtemps intrigué les domaines de la psychiatrie et des neurosciences.

Des recherches récentes menées par l’Université de Californie San Diego offrent une explication potentielle. Dans deux nouvelles études publiées dans la revue Translational Psychiatry, ils proposent une nouvelle hypothèse selon laquelle l’ECT soulage les symptômes de la dépression en augmentant l’activité apériodique, un type d’activité électrique dans le cerveau qui ne suit pas un schéma constant et est généralement considéré comme le bruit de fond du cerveau.

« Nous résolvons un casse-tête qui a stupéfié les scientifiques et les médecins depuis que l’électroconvulsivothérapie a été mise au point pour la première fois il y a près d’un siècle », a déclaré l’auteure principale Sydney Smith, doctorante au Voytek Lab de l’UC San Diego. « En plus de cela, nous contribuons également à démystifier l’un des traitements les plus efficaces, mais les plus stigmatisés, contre la dépression sévère. » ECT: traitement efficace, réputation mal comprise

La thérapie électroconvulsive a un excellent bilan, mais une mauvaise réputation. La thérapie est efficace chez jusqu’à 80 % des patients qui reçoivent le traitement, le plus souvent pour la dépression, mais parfois pour le trouble bipolaire ou la schizophrénie. Cependant, malgré ce taux de réussite élevé, la thérapie électroconvulsive est fréquemment associée à des images effrayantes de personnes recevant des chocs électriques douloureux de haute tension.

« Beaucoup de gens sont surpris d’apprendre que nous utilisons encore la thérapie électroconvulsive, mais la procédure moderne utilise des doses d’électricité très contrôlées et se fait sous anesthésie », a déclaré Smith. « Ça ne ressemble vraiment pas à ce que vous voyez dans les films ou à la télévision. »

Bien que généralement sûre et efficace, l’ECT présente des inconvénients, notamment une confusion temporaire et une altération cognitive. Il nécessite également de multiples visites en ambulatoire, ce qui peut constituer une barrière pour certaines personnes qui pourraient par ailleurs bénéficier du traitement.

« L’une des raisons pour lesquelles l’ECT n’est pas plus populaire est que pour beaucoup de gens, il est plus facile et plus pratique de simplement prendre une pilule », a déclaré l’auteur principal Bradley Voytek, PhD, professeur de sciences cognitives à l’UC San Diego. « Cependant, chez les personnes pour lesquelles les médicaments ne fonctionnent pas, la thérapie électroconvulsive peut sauver des vies. Comprendre comment cela fonctionne nous aidera à découvrir des moyens d’augmenter les avantages tout en minimisant les effets secondaires. »

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