Secrets de rassemblement : les « boîtes de nuit » des chauves-souris détiennent la clé pour prévenir de futures épidémies.




Myotis bats roosting together May Hold Clues to Combating Future Pandemics

Myotis bats roosting together May Hold Clues to Combating Future Pandemics

Credit: Dr. Nicole Foley/Texas A&M University School of Veterinary Medicine and Biomedical Sciences

L’évolution de la tolérance virale chez les chauves-souris Myotis peut aider les scientifiques à prévenir les futures pandémies, disent des chercheurs de Texas A&M. Les chauves-souris transportent certaines des maladies zoonotiques les plus mortelles qui peuvent infecter à la fois les humains et les animaux, telles que Ebola et le COVID-19. Dans un article récemment publié dans le journal Cell Genomics, une équipe de recherche de Texas A&M a révélé que certaines espèces de chauves-souris sont protégées contre les virus qu’elles transportent parce qu’elles échangent fréquemment des gènes immunitaires lors des essaims saisonniers. « Comprendre comment les chauves-souris ont évolué une tolérance virale peut nous aider à comprendre comment les humains peuvent mieux lutter contre les maladies émergentes », a déclaré le Dr Nicole Foley, de la Texas A&M School of Veterinary Medicine & Biomedical Sciences (VMBS). « En tant que génomistes, notre travail pose souvent les bases des recherches menées par les scientifiques qui étudient directement la transmission des virus. Ils peuvent être en train de développer des vaccins pour les maladies ou de surveiller les populations animales vulnérables. Nous dépendons tous les uns des autres pour rester en avance sur la prochaine pandémie. »

A myotis bat, hunting. Credit: Dr. Nicole Foley/Texas A&M School of Veterinary Medicine and Biomedical Sciences

Parce que les chauves-souris sont souvent immunisées contre les maladies qu’elles transportent, Foley et le Dr Bill Murphy, professeur au Département des sciences biosciences vétérinaires intégratives de VMBS, estiment que l’étude de l’immunité des chauves-souris contre les maladies pourrait être la clé pour prévenir la prochaine pandémie mondiale. « En raison de la pandémie de COVID-19, la prédiction et la prévention des épidémies sont au premier plan des préoccupations des chercheurs et du grand public », a déclaré Foley. « Plusieurs espèces de chauves-souris sont tolérantes à des virus qui sont préjudiciables à la santé humaine, ce qui signifie qu’elles deviennent des réservoirs pour la maladie – elles transportent les virus, mais ne développent pas de symptômes. »

Long-eared myotis bat. Credit: Dr. Nicole Foley/Texas A&M University School of Veterinary Medicine and Biomedical Sciences

Le Secret du Comportement de grouillement
Pour découvrir exactement comment les chauves-souris ont développé une tolérance à ces virus mortels, Foley, Murphy et leurs partenaires de recherche internationaux ont cartographié l’arbre évolutif des chauves-souris Myotis, quelque chose qu’ils savaient être crucial pour essayer d’identifier quels gènes pourraient être impliqués. « Les chauves-souris Myotis sont le deuxième plus grand genre de mammifères, avec plus de 140 espèces », a-t-elle déclaré. « Elles se trouvent presque partout dans le monde et hébergent une grande diversité de virus. » Pour ajouter aux difficultés associées à la compréhension des relations entre les espèces, les chauves-souris Myotis et d’autres espèces de chauves-souris participent également à un comportement de grouillement pendant l’accouplement. Les chauves-souris Myotis se perchant ensemble. Crédit: Dr. Nicole Foley/Texas A&M University School of Veterinary Medicine and Biomedical Sciences « On peut penser au comportement de grouillement comme à une réunion sociale ; il y a beaucoup d’activité de vol, de communication accrue et de mélange entre espèces ; pour les chauves-souris, c’est un peu comme aller dans une boîte de nuit », a déclaré Foley. Compliquant la tâche des chercheurs, le grouillement crée des nombres accrus d’hybrides – des chauves-souris individuelles avec des parents de différentes espèces. « Le problème avec les chauves-souris Myotis, c’est qu’il y a tellement d’espèces, environ 130, mais elles se ressemblent toutes beaucoup », a déclaré Foley. « Il peut être très difficile de les distinguer les unes des autres, et puis l’hybridation rend les choses encore plus difficiles. Si nous essayons de cartographier comment ces chauves-souris ont évolué pour comprendre leur immunité aux maladies, être capable de dire qui est qui est très important. »

Long-eared myotis bat. Credit: Dr. Nicole Foley/Texas A&M University School of Veterinary Medicine and Biomedical Sciences

Démêler l’hybridation
Avec cela à l’esprit, pour créer une carte des véritables relations entre les chauves-souris Myotis, Foley et Murphy ont d’abord démêlé le code génétique de l’hybridation pour pouvoir dire plus clairement quelles espèces étaient lesquelles. « Nous avons collaboré avec des chercheurs d’Irlande, de France et de Suisse pour séquencer les génomes de 60 espèces de chauves-souris Myotis », a-t-elle expliqué. « Cela nous a permis de savoir quelles parties de l’ADN représentaient la véritable histoire évolutive des espèces et quelles parties provenaient de l’hybridation ». Avec cette partie du puzzle résolue, les chercheurs ont finalement pu examiner de plus près le code génétique pour voir comment il pourrait éclairer l’immunité aux maladies. Ils ont découvert que les gènes immunitaires étaient parmi ceux les plus fréquemment échangés entre les espèces lors du grouillement. « Le comportement de grouillement a toujours été un mystère pour les chercheurs », a déclaré Foley. « Maintenant, nous comprenons mieux pourquoi ce comportement particulier a évolué – peut-être pour promouvoir l’hybridation, ce qui aide à répandre plus largement dans la population des variantes bénéfiques de gènes immunitaires ».

Drs. Nicole Foley and William Murphy. Crédit: Texas A&M University School of Veterinary Medicine and Biomedical Sciences

De nouvelles questions pour les chercheurs
Les découvertes de Foley et Murphy ont ouvert la voie à de nouvelles questions sur l’importance de l’hybridation dans l’évolution. « L’hybridation a joué un rôle beaucoup plus important dans nos découvertes que ce que nous avions anticipé », a noté Foley. « Ces résultats nous ont amenés à nous demander dans quelle mesure l’hybridation a obscurci la connaissance que les génomistes ont de l’histoire évolutive des mammifères jusqu’à présent ». « Maintenant, nous espérons identifier d’autres cas d’hybridation parmi les mammifères et voir ce que nous pouvons apprendre sur la façon dont ils sont apparentés et même sur la façon dont et pourquoi les génomes sont organisés de cette manière », a-t-elle déclaré.