Un aperçu de l’avenir : l’évolution prospère de la vie américaine induite par la pandémie

Patrick Lesggie

L’adoption du travail à distance entraîne des coûts de logement plus élevés, une demande réduite d’espace de bureau et un élargissement de l’inégalité des revenus en raison des gains de productivité des travailleurs à domicile.

Les progrès du travail à distance ont remodelé le marché du travail américain, en augmentant la productivité et les revenus des travailleurs qualifiés tout en modifiant les marchés du logement et des espaces de bureau.

D’après un nouvel article publié dans la Revue des études économiques de l’Université d’Oxford, l’adoption généralisée de la technologie de travail à domicile a eu des conséquences spectaculaires pour la vie américaine. En utilisant un modèle d’équilibre dans lequel les gens choisissent où vivre et comment répartir leur temps entre le travail à domicile et le travail au bureau, les chercheurs ont découvert que la pandémie a entraîné une augmentation substantielle de la productivité relative de ceux travaillant à domicile.

Ce changement a entraîné une augmentation des prix des logements, une réduction des coûts de loyer de bureau, et augmentera de manière permanente l’inégalité des revenus et changera le lieu de résidence des habitants dans une zone métropolitaine.

Le virage vers le travail à distance

La pandémie de COVID a accéléré l’adoption généralisée de technologies qui ont permis aux ménages de travailler à domicile. Les observateurs s’attendent à ce que le volume de ces travaux soit plusieurs fois plus élevé après la pandémie qu’avant. Les chercheurs formulent l’hypothèse que l’adoption massive de la technologie du travail à distance a augmenté de manière permanente la productivité de ceux qui travaillent à domicile par rapport au travail au bureau.

Cette amélioration de la productivité ne concerne pas tous les aspects du travail. La plupart des travailleurs peuvent facilement accomplir des tâches de travail routine depuis leur domicile. En revanche, le travail collaboratif est susceptible d’être plus facile au bureau étant donné la difficulté de planifier chaque interaction avec un collègue à domicile. Il est souvent plus facile de réaliser une tâche bien définie à domicile, mais il est peut-être plus facile de démarrer une tâche collaborative au bureau.

Contexte historique et gains de productivité

Les chercheurs indiquent que le travail à domicile n’est pas un phénomène nouveau. Au contraire, à partir du moins du début des années 2000, certains travailleurs passaient une petite fraction de la journée de travail entièrement à domicile, et cette fraction de travailleurs augmentait au fil du temps jusqu’à la pandémie de COVID-19.

En 2019, environ 5% des journées complètes de travail de tous les travailleurs étaient réalisées à domicile, avec de fortes différences entre les groupes éducatifs : 9% de journées pour les travailleurs ayant un diplôme de licence ou plus, 10% pour les travailleurs ayant un diplôme avancé, et seulement 2% pour les travailleurs ayant un diplôme d’études secondaires ou moins.

Contrairement à la tendance lente des journées de travail complets jusqu’en 2019, d’autres recherches ont estimé que le nombre de journées complètes travaillées à domicile avait quadruplé de la période pré-pandémie (2019) à aujourd’hui (2022 et au-delà).

La recherche de cet article estime que l’amélioration de la productivité marginale d’une journée de travail depuis chez soi par rapport à une journée au bureau nécessaire pour générer une multiplication par quatre du nombre de jours travaillés depuis chez soi est importante : de 48% pour les travailleurs peu qualifiés à 82% pour les travailleurs qualifiés.

L’article constate que ce changement de productivité relative entraîne un virage majeur et permanent vers le travail à domicile et loin du travail au bureau. Cela a réduit la demande d’espace de bureau et entraîne une baisse d’environ 7% des loyers de bureaux dans les quartiers d’affaires centraux. Dans le même temps, les loyers résidentiels augmentent, en particulier dans les banlieues, en raison de la demande accrue d’espace de bureau à domicile. Cela se traduit par une hausse des coûts de logement de 14% dans les quartiers près des centres-villes et de 24% dans les banlieues.

Implications économiques du travail à distance

Globalement, le modèle suggère que la pandémie entraînera des revenus à vie plus élevés pour la population active car elle a contraint de nombreux ménages à travailler à domicile, ce qui a amélioré la productivité de ceux qui travaillent à domicile et donc les revenus de ces travailleurs. Alors que les auteurs spéculent que ces gains de productivité se seraient produits tôt ou tard, la pandémie a accéléré le processus.

Les chercheurs impliqués dans cette étude prédisent que l’amélioration de la productivité du travail à distance entraînera un élargissement supplémentaire de l’inégalité des revenus car la technologie pertinente du travail à distance est plus largement disponible (et applicable) pour les travailleurs qualifiés. Ceci est cohérent avec des preuves montrant que l’augmentation de l’inégalité des revenus depuis les années 1970 est largement due à l’innovation technologique qui bénéficie aux travailleurs qualifiés.

« La pandémie de COVID-19 a entraîné un changement radical dans la quantité de travail effectuée à domicile, ce qui a augmenté la productivité du travail à domicile en raison de l’adoption massive de technologies de travail à distance », a déclaré Morris Davis, l’auteur principal de l’article

« L’augmentation de la productivité est censée entraîner une augmentation des revenus à vie pour les travailleurs occupant des postes pour lesquels les tâches sont les plus facilement accomplies à domicile – majoritairement des travailleurs qualifiés – et donc une conséquence secondaire de l’augmentation de la productivité du travail à domicile est un élargissement de l’inégalité des revenus. Le changement dans la productivité du travail à domicile a également entraîné une augmentation de la demande de logements, ce qui explique l’augmentation des prix des maisons que nous avons observée entre 2020 et 2022 ».