A la poursuite des galaxies dans le Lièvre : A la recherche des secrets des supernovas

Patrick Lesggie

Cette image du télescope spatial Hubble présente la galaxie spiralée IC 438, située à 130 millions d’années-lumière dans la constellation du Lièvre. Entourée de constellations telles que le Grand Chien, Orion et le Petit Chien, le Lièvre fait partie des 88 constellations officiellement reconnues par l’UAI, qui divisent le ciel nocturne en régions distinctes pour faciliter l’identification des objets célestes. Crédit : ESA/Hubble & NASA, R. J. Foley (UC Santa Cruz)

L’étude de la galaxie spiralée IC 438 par le télescope Hubble, située dans la constellation du Lièvre, éclaire les conséquences d’une supernova de type Iax, enrichissant notre compréhension de la dynamique céleste.

Cette image montre la galaxie spiralée IC 438, qui se trouve à environ 130 millions d’années-lumière de la Terre dans la constellation du Lièvre (Lepus). Le Lièvre est situé juste au sud de l’équateur céleste (l’anneau autour du milieu de la Terre qui tombe à angle droit par rapport à son axe de rotation). Si l’on considère le territoire de chasseur d’Orion (le Chasseur) et des Chiens de Chasse (le Grand Chien et le Petit Chien) qui sont juste à côté, Lepus est logiquement suivi par Orion et ses deux chiens de chasse dans les représentations artistiques des constellations.

Le Lièvre est l’une des 88 constellations officiellement reconnues par l’Union astronomique internationale (UAI). Il convient de préciser que, bien que les constellations elles-mêmes ne comprennent qu’une poignée d’étoiles, la zone du ciel couverte par ces étoiles est souvent désignée par le nom de la constellation. Par exemple, lorsque nous disons que IC 438 est dans le Lièvre, nous ne voulons pas dire que la galaxie appartient à la constellation – ce qui est assez évident, car ce n’est pas une seule étoile, mais une galaxie entière ! Nous voulons plutôt dire qu’elle se trouve dans la région du ciel couverte par les étoiles de la constellation du Lièvre.

Les 88 constellations officielles de l’UAI ne sont pas les seules constellations jamais décrites par l’humanité. Les humains étudient et nomment les étoiles depuis très longtemps, et bien sûr, différentes cultures ont leurs propres constellations. Les constellations de l’UAI sont eurocentriques, la plupart étant tirées de la liste de constellations de Ptolémée. Collectivement, les 88 constellations divisent le ciel nocturne en 88 régions, les couvrant entièrement, de sorte que l’emplacement approximatif de tout objet céleste peut être décrit à l’aide de l’une des 88 constellations.

L’impulsion derrière l’examen effectué par Hubble de cette galaxie était une supernova de type Iax qui s’est produite en 2017, un type de supernova qui résulte d’un système binaire de deux étoiles. Bien que ces données aient été obtenues plus de trois ans après la survenue de la supernova, elles ne sont pas visibles dans cette image, mais il y a encore beaucoup à apprendre de l’étude des conséquences des supernovae comme celle-ci.